De lange ribben hinten er voorzichtig op dat onderzoekers hiermee weleens de grootste dinosaurus van Europa op het spoor kunnen zijn.

De resten van de dinosaurus – die zo’n 150 miljoen jaar oud zijn – werden teruggevonden in Pombal, een stad gelegen in het midden van Portugal. Dat er ook in het hedendaagse Portugal ooit dinosaurussen hebben rondgelopen, is geen verrassing. Maar de enorme omvang van het exemplaar dat nu is teruggevonden, is dat zeker wel, zo vertelt onderzoeker Francisco Ortega aan Scientias.nl. “Dit Portugese exemplaar heeft een rib die wel drie meter lang is.”

De grootste?
Nog niet eerder zijn er in Europa zulke lange dinosaurusribben ontdekt. En dat doet voorzichtig vermoeden dat Ortega en collega’s weleens de grootste dinosaurus van Europa op het spoor kunnen zijn. Of in ieder geval de Europese dinosaurus met de meest indrukwekkende ribbenkast.

Omvang
Hoe groot de (niet volledig teruggevonden) dinosaurus precies is geweest, blijft een beetje gokken. “Over het algemeen wordt de omvang van een dinosaurus geschat door deze te vergelijken met die van een reeds bekende, compleet teruggevonden dinosaurus met een vergelijkbare lichaamsbouw,” legt Ortega uit. “Dus als je alleen een stukje van een dinosaurusskelet hebt, dan kun je het vergelijken met hetzelfde stukje van het skelet van een reeds bekende, complete dinosaurus en zo – met behulp van een wiskundige vergelijking – de complete omvang ervan vaststellen.” In het geval van de dinosaurusribben die nu door Ortega en collega’s met zorg zijn blootgelegd, zou je hiertoe een vergelijking kunnen maken met de vrij bekende dinosaurus Giraffatitan. “Sommige restanten van het exemplaar dat in Portugal is teruggevonden zijn 113 procent groter dan die van Giraffatitan en als je voor Giraffatitan op een geschatte lengte van 22 meter komt, dan zou je de Portugese dinosaurus een geschatte lengte van 25 meter kunnen toedichten.”

Afbeelding: via Francisco Ortega.

Soort
Tot welke soort de dinosaurus behoort, is op basis van de teruggevonden resten een stuk lastiger vast te stellen. “Het gaat waarschijnlijk om een Brachiosauridae,” stelt Ortega. Deze familie bestaat uit plantenetende dinosaurussen.

Andere plantenetende dinosaurussen
Vaststaat dat de ontdekking van een dinosaurus die behoort tot de Brachiosauridae in Portugal niet heel opzienbarend is. “Van deze groep dinosaurussen wisten we reeds dat deze in het Boven-Jura in Portugal voorkwamen en er is zelfs een soort die we enkel uit Portugal kennen: Lusotitan. Daarnaast hebben we in de Pombal-regio (waar ook de dinosaurus met de drie meter lange ribben is ontdekt, red.) al dinosaurussen gevonden die waarschijnlijk aan de door ons teruggevonden dinosaurus verwant zijn en ook behoorlijk groot zijn. De ontdekking van zo’n type dinosaurus in dit gebied is dan ook niet heel verrassend. Wat wel verrassend is, is de omvang van sommige van de botten van het exemplaar dat we nu ontdekt hebben.”

Nieuwe ontdekkingen
Dat er nog meer grote dinosaurussen in het gebied op ontdekking wachten, is vrijwel zeker. “We zijn op dit moment zelfs bezig om nog twee dinosaurussen in de omgeving van Pombal op te graven. Ze zijn misschien niet zo groot als het exemplaar dat we recent hebben gevonden, maar het gaat wel om hetzelfde type dinosaurus.”

De vondsten zijn stuk voor stuk van grote waarde. Maar de ontdekking van een gigant zoals de dinosaurus waaraan de drie meter lange ribben toebehoort, blijft toch extra bijzonder. “We weten reeds dat er gigantische dinosaurussen onder de sauropoden te vinden waren en daar zijn wereldwijd ook genoeg voorbeelden van terug te vinden. De ontdekking van deze enorme dinosaurus stelt ons echter in staat om de grenzen van het gigantisme onder dinosaurussen verder te verkennen en de verspreiding van gigantische dinosaurussen in Europa, ten tijde van het late Jura beter te begrijpen.”