Een baby die maar niet wil stoppen met huilen; het kan menig ouder tot wanhoop drijven. Maar wetenschappers schieten te hulp met een effectief en simpel stappenplan.

Soms kunnen baby’s ontroostbaar blijven huilen. De meeste ouders krijgen hier wel een keer mee te maken – en sommigen zelfs meer dan hen lief is. Ondertussen zijn er al tal van manieren voorgesteld waarop je je kindje het beste kunt sussen. Maar wat werkt nou het beste? In een nieuwe studie hebben wetenschappers zich over die vraag gebogen. En dat heeft geresulteerd in een ‘wetenschappelijk stappenplan’ dat écht schijnt te werken om jouw baby binnen no-time stil en slapend te krijgen.

Experimenten
Gedurende de experimenten hielden de onderzoekers moeders in de gaten die thuis, in hun eigen omgeving, hun kindje op verschillende manieren probeerden te kalmeren. Sommige moeders droegen hun kind, terwijl anderen hen in een kinderwagen voortduwden of vasthielden. Vervolgens bestudeerde het team met behulp van een elektrocardiogram de hartslag van de baby’s en brachten veranderingen in de hartslag in vergelijking met het gedrag in kaart.

Stappenplan
Op basis van alle verzamelde gegevens hebben de onderzoekers vervolgens een effectief stappenplan samengesteld dat baby’s helpt te stoppen met huilen. En het advies is simpel: als je baby huilt, wandel dan vijf minuten. Alle onderzochte baby’s waren tegen die tijd gestopt met huilen, hadden een verlaagde hartslag en ongeveer de helft sliep. “18 procent van de onderzochte baby’s sliep zelfs binnen één minuut nadat de vijf minuten waren verstreken,” vertelt Kumi Kuroda in gesprek met Scientias.nl. “Dit suggereert dat dragen de slaap vergemakkelijkt, zelfs overdag, wanneer baby’s normaal gesproken wakker zijn.”

“Dragen vergemakkelijkt de slaap, zelfs overdag”

Parasympathisch zenuwstelsel
De reden dat dit goed werkt, heeft volgens Kuroda te maken met het parasympathische zenuwstelsel. Dit is het deel van het autonome zenuwstelsel dat de organen zodanig beïnvloedt dat het lichaam in een toestand van rust en herstel kan komen. “In 2013 toonden we al aan dat wanneer een kind wordt gedragen, het parasympathische zenuwstelsel wordt geactiveerd en de hartslag omlaag gaat,” vertelt Kuroda. De reactie is dus een complexe reeks parallelle biologische processen die resulteren in minder huilen en een lagere hartslag. Overigens blijkt dat vijf minuten wandelen alleen de slaap bevordert voor huilende baby’s; baby’s die van tevoren al rustig waren blijken hier opvallend genoeg niet gevoelig voor.

Korte wandeling
Kortom, een korte wandeling door de kamer is dus al voldoende om een huilende baby stil te krijgen. Daarbij maakt de wandelsnelheid overigens geen verschil. “Er zijn aanwijzingen dat de frequentie van de stappen, niet de snelheid van het lopen, een positief effect heeft,” vertelt Kuroda. “In onze studie was echter elke normale verhouding tussen de frequentie en de snelheid effectief. Wel is het heel belangrijk om gedurende de vijf minuten niet onnodig te stoppen of te draaien. Baby’s zullen dit zelfs wanneer ze slapen, merken.”

Uit het onderzoek blijkt dat baby’s extreem gevoelig zijn voor alle bewegingen van hun moeder. De hartslag ging bijvoorbeeld omhoog als de moeder zich omdraaide of stopte met lopen. Het betekent dat baby’s goed merken dat ze worden vastgehouden, gedragen of weer neergelegd worden.

Kuroda geeft ook enkele praktische tips. “Je kunt een draagdoek of een draagzak gebruiken, of gewoon de baby met twee handen vasthouden,” zegt hij. “In ieder geval moet je de baby goed tegen je lichaam houden zodat het hoofdje niet heen en weer schudt. Hoe verleidelijk het ook is, beoordeel niet elke paar tellen de staat van je baby, doe maar net alsof je door de lange gang van een luchthaven moet lopen. Ren of huppel nooit tijdens het lopen en wandel alleen over een vlakke ondergrond. Gebruik een klok om de tijd te meten; vertrouw niet op je gevoel.”

Wat je niet moet doen
De studie toont aan hoe belangrijk het is om een huilende baby te dragen. Zo blijkt uit de experimenten dat het niet werkt om een huilende baby zittend vast te houden. De hartslag van de baby gaat in dit geval juist omhoog en het huilen gaat onophoudelijk door. “Dit verraste ons,” vertelt Kuroda. “Uit ons onderzoek bleek dat vasthouden alleen licht kalmerend werkt voor baby’s die niet huilen. Maar voor baby’s die ontroostbaar zijn, heeft het geen effect – tenminste niet binnen ons geteste tijdsbestek.”

In de wieg leggen na acht minuten
Na vijf minuten wandelen ligt je baby dus waarschijnlijk lekker tegen je aan te slapen. Maar hoe leg je je kindje nu in de wieg? Veel ouders hebben de teleurstelling ervaren dat een eindelijk slapende baby weer wakker wordt nadat het is neergelegd. De onderzoekers lokaliseerden het probleem met behulp van de hartslaggegevens. Ze ontdekten dat de meeste baby’s wakker werden als ze in de wieg werden gelegd vóórdat ze acht minuten sliepen. Op basis van deze gegevens adviseert Kuroda het volgende. “Nadat je je kindje vijf minuten stabiel hebt gedragen, zou je ongeveer acht minuten stil moeten zitten voordat je je baby neerlegt,” zegt hij.

Illustratie van het stappenplan. Houd een huilende baby tegen je aan, wandel vijf minuten rond, ga vervolgens acht minuten zitten en leg je kindje dan pas in de wieg. Afbeelding: RIKEN

De studie biedt een onmiddellijke, gratis én effectieve oplossing voor ouders die regelmatig te kampen hebben met een overmatig huilende pasgeborene. Volgens Kuroda is deze methode bovendien beter dan eerder voorgestelde methodes. “Eerder zijn borstvoeding of je kindje simpelweg maar laten huilen als oplossingen geopperd,” zegt Kuroda. “Borstvoeding kan effectief zijn, maar alleen in de gevallen dat de moeder die borstvoeding geeft aanwezig is.” Deze methode gaat dus al op de papa-dag niet op. Bovendien raadt Kuroda af om je baby zonder tussenkomst te laten huilen. “Dit heeft geen onmiddellijk effect en kan juist onbedoelde bijwerkingen hebben,” zegt hij. “Er bestaat simpelweg geen hard bewijs dat deze methode goed werkt.”

Stress verminderend
De onderzoeker hoopt dat zijn nieuw voorgestelde stappenplan ouders helpt stress te verminderen. “Als ouders te maken hebben met een huilende baby, met name midden in de nacht, dan is het fijn om te weten hoe en in welk tijdsbestek je je kindje kunt kalmeren,” legt hij uit. “Onze methode neemt grofweg vijftien minuten in beslag en is voor de meeste ouders goed uit te voeren. Het is gratis en veilig.”

Daarnaast bepleit de onderzoeker voor meer wetenschap in het ouderschap. “Zelfs ik had de belangrijkste onderzoekresultaten uit de studie niet kunnen voorzien,” benadrukt Kuroda. “En dat terwijl ik de experimenten ontworpen en uitgevoerd heb en zelfs vier kinderen heb opgevoed. Dit vertelt ons dat onze intuïtie zeer beperkt is. We hebben meer onderzoek nodig.”