Voor het eerst hebben wetenschappers de anatomie van de clitoris van slangen beschreven. En dat levert twee verrassingen op. Eén: slangen hebben een clitoris. Twee: we hebben hun paringsgedrag mogelijk compleet verkeerd begrepen.

Dat schrijven onderzoekers in het blad Proceedings of the Royal Society B Journal. Hun studie handelt over een nogal onderbelicht onderwerp binnen de wetenschap: vrouwelijke geslachtsdelen bij dieren. En dan specifiek die van slangen.

Clitoris
De wetenschappers bogen zich over de geslachtsdelen van negen verschillende slangensoorten en openden daarbij specifiek de jacht op de clitoris, waarvan tot voor kort niet eens duidelijk was of slangen die wel hadden. Daar kan na deze studie echter geen twijfel meer over bestaan: slangen beschikken over een clitoris, zo stellen de onderzoekers.

Functioneel
“Onze studie bestrijdt de oude aanname dat slangen geen clitoris hebben of dat deze bij slangen niet functioneel zou zijn,” stelt onderzoeker Megan Folwell. Het onderzoek wijst er namelijk ook op dat de clitoris van slangen werkt. “We ontdekten dat de hartvormige clitoris is opgebouwd uit zenuwen en rode bloedcellen die we ook in erectiele weefsels aantreffen,” legt onderzoeker Kate Sanders uit. “Dat suggereert dat de clitoris tijdens het paren opzwelt en gestimuleerd kan worden.”

Dat laatste is heel interessant, omdat het onze kijk op het paringsgedrag van slangen radicaal kan veranderen. Aangenomen wordt namelijk dat het vrouwtje hierbij min of meer gedwongen wordt om met het mannetje te paren. Maar het feit dat ze over een functionele clitoris beschikt, suggereert dat we dat misschien toch verkeerd begrepen hebben. “Nu we de anatomie (van de clitoris, red.) in kaart hebben gebracht, kunnen we het ook omdraaien en stellen dat slangen misschien wel paren na elkaar verleid – in plaats van gedwongen – te hebben,” stelt onderzoeker Jenna Crowe-Riddell. “En dat is een scenario dat we voor slangen eigenlijk nog nooit echt in overweging hebben genomen. Voor zoogdieren wel en ik denk dat slangen daar een beetje bij zijn achtergebleven, omdat ze schubben hebben en – om heel eerlijk te zijn – ook een beetje vreemd zijn.”

Vervolgonderzoek
In de toekomst hopen de onderzoekers de clitoris van nog meer slangensoorten onder de loep te nemen. En tevens te onderzoeken hoe vrouwtjes nu eigenlijk precies met mannetjes paren; na door het mannetje gestimuleerd en verleid te zijn of toch – zoals eigenlijk altijd werd aangenomen – onder dwang. Daarnaast willen de onderzoekers ook gaan kijken naar de vrouwelijke geslachtsdelen bij slangachtige reptielen, zoals hagedissen.

Vaststaat dat de wetenschappers met hun studie een heel nieuw onderzoeksgebied hebben aangeboord. En daar zijn ze best trots op. “Met name omdat vrouwelijke geslachtsdelen toch nog altijd een beetje taboe zijn.”