De ruimtefoto van de week is deze beroemde Hubble-foto van twee botsende sterrenstelsels.

De Antennastelsels zijn al verschillende keren gefotografeerd door de Hubble-telescoop. De ruimtefoto van de week komt uit 2013. We hopen natuurlijk dat de James Webb-telescoop deze Antennestelsels binnenkort ook gaat fotograferen, want dan zullen er nog meer details zichtbaar zijn.

De Antennastelsels zijn 65 miljoen lichtjaar van de aarde verwijderd en bevinden zich in het sterrenbeeld Raaf. De twee balkspiraalstelsels NGC 4038 en NGC 4039 staan op het punt om samen te smelten. De botsing begon enkele honderden miljoenen jaar geleden, maar is nog steeds niet voorbij. Door deze botsing ontstaan stof- en gaswolken en dat leidt tot de vorming van miljoenen sterren. Deze gaswolken zijn duidelijk zichtbaar op de onderstaande foto en hebben een heldere roze of rode kleur. De stervormingsgebieden zijn blauw.

De botsing is zo heftig dat sterren uit hun sterrenstelsel zijn geworpen. Tussen beide sterrenstelsels is namelijk een boog van sterren zichtbaar.

Hoewel er nu veel sterren worden geboren in de Antennastelsels, zal dit tempo in de toekomst afnemen. Uiteindelijk smelten de twee kernen van de sterrenstelsels samen en ontstaat er één groot elliptisch sterrenstelsel. Dan keert de rust terug.

In de verre toekomst gaat ons Melkwegstelsel samensmelten met het Andromedastelsel. Op dit moment is dit sterrenstelsel nog 2,5 miljoen lichtjaar verwijderd van de Melkweg, maar het Andromedastelsel komt met rasse schreden op ons af. Het duurt overigens nog zeker vier miljard jaar voor het sterrenstelsel hier is. Zodra de stelsels met elkaar in botsing komen, duurt het nog zo’n twee miljard jaar voor de twee sterrenstelsels helemaal één zijn geworden. Benieuwd hoe dat er vanaf het aardoppervlak uitziet? Bekijk dan deze prachtige illustraties!

De afgelopen decennia hebben ruimtetelescopen en satellieten prachtige foto’s gemaakt van nevels, sterrenstelsels, stellaire kraamkamers en planeten. Ieder weekend halen we één of meerdere indrukwekkende ruimtefoto uit het archief. Genieten van alle foto’s? Bekijk ze op deze pagina.