Op deze ruimtefoto van de week zien we donkere stofwolken, gloeiend waterstofgas en massieve sterren. Het meest opvallend: een gapend gat in het midden van de nevel.

N44 is een emissienevel in de Grote Magelhaense Wolk. In deze nevel vinden we verschillende jonge en oude sterrengroepen. De nevel is duizend lichtjaar lang en is – net als de Grote Magelhaanse Wolk – zo’n 170.000 lichtjaar van de aarde verwijderd.

Wat is de Grote Magelhaense Wolk?
De Grote Magelhaense Wolk is een dwergstelsel. Dit sterrenstelsel is het op twee na dichtst bij de Melkweg gelegen sterrenstelsel. De Grote Magelhaense Wolk heeft een massa van ongeveer 10 miljard zonnen bij elkaar. Op het zuidelijk halfrond is dit sterrenstelsel ‘s nachts met het blote oog te zien als een soort vage wolk. De beroemde Europese ontdekkingsreiziger Ferdinand Magellaan kondigde in 1519 het bestaan van de Grote Magelhaense Wolk aan. Vandaar dat dit dwergstelsel naar hem is vernoemd.

In het midden van nevel is een 250 lichtjaar breed ‘gat’ te zien. Het is een mysterie waarom hier geen flarden gas en stof te zien zijn. Het is een mogelijkheid dat stellaire winden van de aanwezige massieve sterren deze gaswolken hebben weggedreven, maar dit komt niet overeen met gemeten windsnelheden. Een andere mogelijkheid is dat de nevel omringd wordt door de uitdijende schillen van oude supernova’s en dat die dus de kosmische leegte hebben gecreëerd.

De emissienevel N44 is zichtbaar doordat het aanwezige gas en stof in de nevel wordt verhit en geïoniseerd door sterren in de omgeving. In het geval van ionisatie raakt een atoom een elektron kwijt of krijgt hij er eentje bij. Door de verhitting nemen het gas en stof energie op. Daarna wordt deze energie weer vrijgegeven door het uitzenden van straling. Ook in onze Melkweg zijn veel emissienevels te vinden, zoals planetaire nevels (de Ringnevel), supernovaresten (Krabnevel) en H-11-gebieden.

Wil je eindeloos inzoomen op N44? Download dan de 288 megapixel-foto met een grootte van 153 MB.

De afgelopen decennia hebben ruimtetelescopen en satellieten prachtige foto’s gemaakt van nevels, sterrenstelsels, stellaire kraamkamers en planeten. Ieder weekend halen we één of meerdere indrukwekkende ruimtefoto uit het archief. Genieten van alle foto’s? Bekijk ze op deze pagina.