Een vergelijkbare marktwaarde blijkt het geheim tot een goed huwelijk.

Je herinnert je vast nog wel zo’n oude, Amerikaanse high school-film, waarin een supernerdy tiener verliefd wordt op het mooiste meisje van de school. In eerste instantie weet het meisje niets over deze onpopulaire nerd (die de meesten niet als een goede metgezel zouden beschouwen), maar tegen het einde van de film is ze toch voor hem gevallen. Het is een klassieke, romantische filmformule. Maar wel eentje die zich waarschijnlijk niet vertaalt naar de echte wereld, zo betoogt nieuw onderzoek.

Succesvolle relatie
Wetenschappers hebben in een nieuwe studie hét geheim voor een succesvolle relatie ontraadseld. En dat is: een vergelijkbare marktwaarde. Mensen die hetzelfde in de markt liggen, hebben niet alleen meer kans om een relatie met elkaar aan te gaan, maar hebben ook vaker langdurigere en succesvollere relaties.

Himba
Deze conclusie is gebaseerd op onderzoek naar de semi-nomadische bevolkingsgroep Himba, die in het noordwesten van Namibië in zuidelijk Afrika leven. De Himba trekken met hun koeien en geiten door het land en verbouwen daarnaast ook maïs. Onderzoeker Sean Prall interviewde de Himba over hoe aantrekkelijk of leuk ze anderen uit de gemeenschap vonden. Met deze informatie schatte hij vervolgens ieders ‘marktwaarde’; een maatstaf die beschrijft hoe waarschijnlijk het is dat iemand een relatie met een ander wil. Vervolgens analyseerde hij alle relatiestatussen.

Vijf jaar onderzoek
In totaal heeft Prall de bevolking vijf jaar bestudeerd. Gedurende die tijd analyseerde hij gegevens over het huwelijk, opvoedingsbeslissingen, de gezondheid van kinderen, voedselonzekerheid en zelfs hoe kieskeurig mensen waren over hun partner. En dat leverde interessante inzichten op. Hoewel veel bevindingen uit zijn eerdere onderzoeken alleen betrekking op de Himba hadden, stelt Prall dat de resultaten uit de nieuwe studie breder kunnen worden getrokken. “De kenmerken van deze bevolking leenden zich perfect voor het verzamelen van dergelijke informatie,” zegt hij.

Vergelijkbare marktwaarde
De onderzoekers ontdekten dat mensen die een vergelijkbare marktwaarde hebben, meer kans hadden om een relatie met elkaar te beginnen, waarbij de relatie ook nog eens meer kans van slagen heeft. De onderzoekers vermoeden dat dit niet alleen geldt voor de Himba, maar eigenlijk voor de meeste mensen op aarde.

Riskant
Bovendien kan het zoeken naar iemand met een hogere marktwaarde (zoals de nerd die verliefd wordt op het mooiste meisje van de school) zelfs riskant zijn, zo betogen de onderzoekers. Zo zouden dergelijke relaties onstabieler zijn en meer tijd en energie vergen. Verschillen in voorkeuren en partnerkenmerken kunnen tevens leiden tot ontevredenheid over de relatie. Toch komt het geregeld voor dat mensen een oogje hebben op een ‘te hoog gegrepen’ persoon, ook onder de Himba. Maar als puntje bij paaltje komt, kiezen ze toch voor iemand met een vergelijkbare marktwaarde.

Voorkeur vs handelingen
Volgens Prall is de studie een belangrijke aanvulling op al bestaande onderzoeken naar menselijke relaties. “Veel onderzoek is gebaseerd op de voorkeuren van mensen,” zegt hij. “Onze studie richt zich echter daadwerkelijk op het handelen van mensen.” Kortom, de onderzoekers keken dus minder naar de uitgesproken voorkeuren en meer naar handelingen. En dat is een belangrijk verschil, aangezien iemands voorkeur sterk kan worden beïnvloed door sociale druk. “Natuurlijk zou je kunnen zeggen dat je de voorkeur geeft aan iemand die je echt leuk vindt, maar dat wordt sterk beïnvloed door maatschappelijke normen,” legt Prall uit. “Wat doe je in een bepaalde relatie? Hoe gaat het eigenlijk? Dat wilden we achterhalen.”

Je zou kunnen stellen dat de onderzoekers de mensen die nog naarstig op zoek zijn naar een metgezel een handje helpen. Wil je namelijk een succesvolle relatie, zoek dan iemand die net zo goed in de markt ligt als jijzelf. Grote kans dat het begeerde sprookjeseinde ‘en ze leefden nog lang en gelukkig’ dan wel uitkomt.