NASA-topman Bill Nelson kondigt aan dat de Amerikaanse overheid het internationale ruimtestation tot 2030 wil gebruiken. Toch moeten andere internationale partners nog volgen.

“We zijn trots dat de Amerikaanse overheid bereid is om door te gaan tot 2030”, zegt Nelson in een persbericht. “Al meer dan twintig jaar is er sprake van een vredige, internationale wetenschappelijke samenwerking in het ISS. De wetenschappelijke, educatieve en technologische ontwikkelingen helpen de mensheid vooruit.”

Het ruimtestation is in 1998 stapsgewijs uitgebreid en heeft anno 2022 een totale lengte van 73 meter. In totaal is er 931,5 kubieke meter ruimte aan boord, wat vergelijkbaar is met twee vrijstaande woningen. In 21 jaar tijd zijn er meer dan 3.000 wetenschappelijke onderzoeken uitgevoerd aan boord van het ruimtestation. Daar werkten 4.200 wetenschappers in bijna 110 landen aan mee.

Wat doen de Russen?
De Europese en Japanse ruimtevaartorganisaties gaven eerder al aan door te gaan tot 2030. Het grote wachten is nu op Rusland. De Russische ruimtevaartorganisatie Roskosmos wil tot 2025 samenwerken om wellicht daarna een eigen ruimtestation te lanceren. Aan de andere kant heeft Rusland onlangs nog wel twee nieuwe modules (Naoeka en Pritsjal) geïnstalleerd. Wellicht dat de Russen dus ook langer door willen dan 2025. Er zijn momenteel wel wat internationale spanningen tussen Rusland en de Verenigde Staten, maar dat is in het verleden wel vaker gebeurd en dat had nooit grote gevolgen voor het ISS.

Wat komt er na het ISS?
Het grote voordeel van deze verlenging van 2024 naar 2030 is dat er het komende decennium gewerkt kan worden naar een overgang naar één of meerdere commerciële ruimtestations. Zo wil Blue Origin – het ruimtevaartbedrijf van Jeff Bezos – een commercieel ruimtestation bouwen. Het ruimtestation Orbital Reef zou tussen 2025 en 2030 operationeel worden. Dit overlapt dan mooi met het ISS. Bezos kreeg in december 130 miljoen dollar van NASA om een ruimtestation of een andere commerciële bestemming in de ruimte te maken. Ook Northrop Grumman en Nanoracks kregen meer dan honderd miljoen dollar.

Zo ziet het commerciële ruimtestation van Blue Origin er straks mogelijk uit.

Prachtige foto’s van het ISS
Eind vorig jaar maakte ESA-astronaut Thomas Pesquet prachtige foto’s van het internationale ruimtestation. Op de foto’s is goed te zien hoe groot het ruimtestation inmiddels is. Het komt zelden voor dat het ISS van zo dichtbij wordt gefotografeerd, aangezien het ruimtestation 400 kilometer boven het aardoppervlak zweeft.