Slechts twintig dagen nadat de vrouw positief testte door het oplopen van de deltavariant, viel de coronatest opnieuw positief uit, alleen nu door toedoen van omikron.

En dat is bijzonder. Nog niet eerder zijn onderzoekers er getuige van geweest dat twee corona-infecties (veroorzaakt door twee verschillende varianten) elkaar zo snel opvolgen.

Positieve test
De opmerkelijke casus – die nog niet in een peer-reviewed onderzoeksartikel is gepubliceerd – wordt in de komende dagen tijdens het European Congress of Clinical Microbiology & Infectious Diseases in Lissabon door Spaanse onderzoekers gepresenteerd. Een hoofdrol is daarin weggelegd voor een onfortuinlijke 31-jarige zorgmedewerkster die op 20 december 2021 – tijdens een preventieve PCR-test – positief testte op corona. Ze ontwikkelde geen symptomen, maar ging netjes tien dagen in isolatie, om vervolgens weer aan het werk te gaan.

Nog een positieve test
Op 10 januari – 20 dagen na de positieve test – ontwikkelde ze coronaklachten: ze moest hoesten, kreeg koorts en voelde zich niet lekker. Er werd opnieuw een PCR-test gedaan. En deze was opnieuw positief.

Twee varianten
Beide testen van de vrouw werden nader onderzocht en al snel bleek dat ze in december besmet was geraakt door de deltavariant, terwijl ze in januari klachten ontwikkelde door toedoen van de omikronvariant.

Omikron
Die omikronvariant was eind november door de Wereldgezondheidsorganisatie aangemerkt als ‘zorgwekkende variant’ en verspreidde zich razendsnel. Onderzoek wees eerder al uit dat deze variant besmettelijker is. En immuniteit – hetzij verkregen door vaccinatie of eerdere infecties – kan de variant er niet altijd van weerhouden mensen (opnieuw) te besmetten.

Herinfectie is reëel risico
Dat laatste heeft de vrouw – die tevens volledig gevaccineerd was en 12 dagen voor de eerste infectie nog een booster had gekregen – aan den lijve ondervonden, zo stelt onderzoeker Gemma Recio. “Deze casus benadrukt dat de omikronvariant de potentie heeft om aan eerdere immuniteit – hetzij verkregen door een natuurlijke infectie door andere varianten of door vaccinatie – te ontsnappen. In andere woorden: mensen die COVID-19 hebben gehad, kunnen niet aannemen dat ze beschermd zijn tegen herinfectie, ook niet als ze volledig gevaccineerd zijn.”

Vaccinatie werkt
Het wil echter niet zeggen dat vaccinatie zinloos is, zo voegt Recio er direct aan toe. “Zowel eerdere infectie met andere varianten als vaccinatie lijken mensen wanneer ze omikron oplopen deels te beschermen tegen ernstige ziekte en ziekenhuisopname.”

Wat viroloog Lawrence Young – verbonden aan de universiteit van Warwick en niet betrokken bij het onderzoek naar deze specifieke casus – betreft, laat de casus ook duidelijk zien dat we niet te snel moeten veronderstellen dat de coronapandemie met de opkomst van de doorgaans mildere omikronvariant gedoemd is om uit te doven. “Zolang het virus zich verspreidt en repliceert, zal het nieuwe varianten blijven opwerpen en die zullen een voortdurende bedreiging blijven vormen, zelfs in landen waar de vaccinatiegraad hoog ligt. Het is onjuist om aan te nemen dat elke nieuw variant minder besmettelijk en minder gevaarlijk zal zijn dan eerdere varianten, met name wanneer de immuniteit verkregen door infectie en vaccinatie door de tijd heen afneemt en huidige vaccins mogelijk niet zo goed beschermen tegen deze nieuwe varianten.”