Deze jumbovirussen – zeer grote virussen die bacteriën aanvallen – blijken met name op onze handen en voeten te leven.

Microbiomen – gemeenschappen van micro-organismen – zijn echt overal op aarde te vinden. Ook in en op ons lichaam zitten veel micro-organismen zoals bacteriën, virussen en gisten. Onze kennis over de precieze samenstelling van ons zogenoemde ‘huidmicrobioom’ – de cocktail aan microben die op onze huid leven – houdt echter niet over. Tijd om daar eens verandering in te brengen.

Studie
In een nieuwe studie namen de onderzoekers 594 huidmonsters van twaalf gezonde vrijwilligers. Vervolgens besloten ze de genomen van de in de monsters aangetroffen micro-organismen te sequencen. Het leidt tot de ontdekking van honderden nieuwe bacteriën, virussen en schimmels die op de menselijke huid vertoeven.

Jumbovirussen
De onderzoekers brachten onder andere twintig nieuwe jumbovirussen aan het licht; zeer grote virussen die het op bacteriën gemunt hebben en deze infecteren. Jumbovirussen hebben een genoom groter dan 200 kilobasen en zijn tussen de drie en vijf keer groter dan een gemiddeld virus.

Handen en voeten
Deze nieuw ontdekte (jumbo)virussen blijken met name op het oppervlak van de handen en voeten van de onderzochte vrijwilligers te verblijven. Iets dat de onderzoekers wel kunnen verklaren. “Deze delen van het lichaam hebben zeer diverse microbiomen,” legt onderzoeker Sara Kashaf uit. “Dit is overigens logisch, omdat we constant onze handen gebruiken om van alles uit onze omgeving aan te raken. Ons toekomstige werk zal erop gericht zijn beter te begrijpen wat de verschillende microben binnen deze gemeenschappen doen.”

Andere ontdekkingen
Het onderzoeksteam trof daarnaast 174 voorheen onbekende bacteriesoorten en vier nieuwe eukaryoten aan. “Naast de bacteriën en virussen die we normaal gesproken aantreffen, hebben we ook twaalf genomen van eencellige eukaryoten – schimmels, zoals gist – op de menselijke huid gevonden,” vertelt onderzoeker Rob Finn. “Sommige van deze genomen waren ons al bekend, zoals bijvoorbeeld Malassezia globosa. Daarnaast vonden we vier nieuwe eukaryoten. Eén daarvan blijkt een veelvoorkomende te zijn, die bij velen van ons kan worden gevonden.”

Huidmicrobioom
Dankzij de studie hebben we een beter beeld gekregen van het menselijke huidmicrobioom. Zo breiden de onderzoekers met hun bevindingen de catalogus van bekende huidbacteriën met maar liefst 26 procent uit.

Gezondheid en ziekte
Dat we meer kennis opdoen is heel belangrijk. Men vermoedt namelijk dat het huidmicobioom een sleutelrol speelt bij de gezondheid en ziekte van de huid. Bepaalde micro-organismen in het huidmicrobioom worden bijvoorbeeld in verband gebracht met verschillende huidaandoeningen, waaronder acne en eczeem. “Onze studie is een belangrijke stap in de richting van een completer plaatje van het huidmicrobioom,” zegt onderzoeker Julie Sefre. “We hopen dat deze gegevens toekomstige onderzoeken zullen ondersteunen die ons begrip van de gezondheid en ziekte van de huid zullen verbeteren.”

De onderzoekers gebruikten verschillende en geavanceerde methoden om de nieuwe inzichten te verkrijgen. Een belangrijke kanttekening is echter dat de onderzochte proefpersonen alleen afkomstig zijn uit Noord-Amerika. In vervolgstudies zijn de onderzoekers van plan ook het huidmicrobioom van mensen afkomstig uit andere delen van de wereld te bestuderen, om zo nog een beter beeld te krijgen van de diversiteit van het huidmicrobioom.