Het kan verklaren waarom sommige mensen, ondanks dat ze dicht bij coronapatiënten in de buurt zijn geweest, toch geen COVID-19 kregen.

Nog steeds breken wetenschappers en artsen zich het hoofd over de vraag waarom de één doodziek wordt van COVID-19, terwijl de ander er hooguit een verkoudheidje op nahoudt. Bovendien zijn er ook huishoudens geweest waarin nagenoeg iedereen geïnfecteerd was, maar één persoon de dans wist te ontspringen. Ook druppelen er verhalen binnen van mensen die meerdere keren ‘in de vuurlinie’ hebben gestaan, maar toch op de één of andere manier niet besmet zijn geraakt. Het lijkt er dan ook op dat sommige mensen van nature bestand zijn tegen COVID-19. Wetenschappers zijn nu op zoek naar deze mensen. Want mogelijk spelen zij een sleutelrol in de behandeling van de ziekte.

Genen
In een nieuwe baanbrekende studie schetsen onderzoekers een veelbelovende manier om één van de grootste vragen van de pandemie te beantwoorden: waarom krijgen sommige mensen geen COVID-19? Het team denkt het antwoord te vinden in onze genen. Wetenschappers hebben namelijk in de loop van de jaren genetische factoren ontdekt die gedeeltelijk verklaren waarom bepaalde infectieziekten – denk aan malaria, hiv en hepatitis C – sommige mensen meer treffen dan anderen.

Resistent
“Er is een groeiend besef dat veel mensen een aangeboren resistentie tegen virale infecties lijken te hebben,” zegt onderzoeksleider Cliona O’Farrelly. “Mijn team en ik benadrukken dit al enkele jaren, sinds de ontdekking dat ongeveer een derde van de rhesus-negatieve Ierse vrouwen die tussen 1977 en 1979 werden blootgesteld aan hepatitis C, nooit symptomen van het virus vertoonden. Vanwege dat werk, samen met de toenemende kennis over de enorm wisselende reacties van mensen op de blootstelling aan het coronavirus, zijn we ervan overtuigd dat een deel van de bevolking er bestand tegen is.”

Bloedgroep
Ondertussen weten we al wel dat variatie in sommige immuungenen bijdraagt aan hoe ernstig iemand ziek wordt van een COVID-19-infectie (zie deze studie). Maar nu richten onderzoekers hun pijlen op het identificeren van de betreffende genen die er daadwerkelijk voor zorgen dat sommige mensen bestand zijn tegen COVID-19. Mogelijk ligt een deel van het antwoord wel in onze bloedgroep. Want volgens de onderzoekers is er bewijs dat suggereert dat mensen met bloedgroep 0 iets meer bestand lijken te zijn tegen een ernstige corona-infectie. Natuurlijk moet dit nog verder worden onderzocht. En daarom zijn ze nu op zoek naar proefpersonen.

Proefpersonen
In de komende twaalf maanden zullen de wetenschappers op zoek gaan naar mensen die van nature immuun lijken te zijn voor COVID-19. Denk aan mensen die gedurende geruime tijd in buurt zijn geweest van een geïnfecteerd persoon, maar zelf niets onder de leden kregen. “We hebben al mensen gerekruteerd,” vertelt onderzoeker Jamie Sugrue. “Het gaat om mensen die zelf COVID-negatief bleven, terwijl ze samenwoonden met iemand die besmet was. Vervolgens hebben we DNA-monsters genomen die nu klaarliggen voor analyse. In het komende jaar zullen we meer biologisch materiaal verzamelen van ‘resistenten’ en hun virus-gevoelige huisgenoten om hun aangeboren immuunreacties te vergelijken en biologische kenmerken van resistentie tegen COVID-19 te identificeren.”

De onderzoekers hopen op deze manier de betreffende kenmerken die met immuniteit voor het virus samenhangen, te gaan herkennen. “Dit kan vervolgens worden gebruikt om te achterhalen hoeveel mensen daadwerkelijk bestand zijn tegen COVID-19,” vervolgt Sugrue. “En dat kan weer helpen bij het samenstellen van nieuwe behandelplannen.”

Dankzij vaccins, veelbelovende medicijnen en meer kennis over het virus, zien we dat het leven op veel plaatsen er weer een beetje normaler uit begint te zien. Maar ondertussen weten we ook dat het coronavirus waarschijnlijk niet zomaar zal verdwijnen. En het vinden van mensen die op de een of andere manier door het virus zijn gespaard, kunnen mogelijk van levensbelang zijn voor anderen, zeker als er mogelijk in de toekomst nieuwe virusstammen opduiken. Herken jij je dus in dit verhaal? Lees meer over de studie én of je mogelijk mee kan doen, via deze link.