Het lek is significant en heeft inmiddels al tot uitstel van twee ruimtewandelingen geleid. Onduidelijk blijft voor nu of de problemen nog veel verstrekkender gevolgen voor het ISS en bemanning kunnen gaan krijgen.

In de nacht van woensdag op donderdag (Nederlandse tijd) leek er nog niets aan de hand; twee Russische astronauten maakten zich in het internationale ruimtestation op voor een ruimtewandeling. Maar die wandeling kwam er niet; kort voor de twee het ruimtestation zouden verlaten, zagen teams op aarde namelijk opeens schijnbaar sneeuwachtige vlokken uit het aan het ISS gekoppelde Sojoez-ruimtevaartuig komen. Al snel bleek het te gaan om koelvloeistof dat uit het ruimtevaartuig lekte. De ruimtewandeling werd direct afgeblazen.

Wat weten we nu?
Inmiddels zijn we een dag verder en is er iets meer bekend over het lek. Zo lijkt het lek zich te bevinden in de externe koellus van een radiator. Hoe het lek er precies uitziet, waar het zich exact bevindt en hoe het wellicht verholpen kan worden, wordt nog onderzocht. Daarbij wordt onder meer gebruik gemaakt van een robotarm waarmee de buitenzijde van de Sojoez geïnspecteerd kan worden.

Sojoez is verder in orde
Ondanks het lek blijft de temperatuur van de Sojoez volgens de Russische ruimtevaartorganisatie “binnen acceptabele grenzen”. Ook werkt alle apparatuur aan boord van het ruimtevaartuig volgens de Russen nog naar behoren.

De bemanning aan boord van het ISS is op geen enkel moment in gevaar geweest, zo benadrukt NASA. Ook zijn de astronauten – mede dankzij het tijdig annuleren van de ruimtewandeling – niet aan de koelvloeistof blootgesteld.

De Sojoez is een Russisch ruimtevaartuig dat gebruikt wordt om astronauten naar het internationale ruimtestation te vervoeren. Het type dat nu aan het ISS gekoppeld zit, is de Sojoez MS. Het is de in 2016 gelanceerde opvolger van de Sojoez TMA-M. De Russische ruimtevaartuigen worden doorgaans gezien als zeer betrouwbaar en veilig. Nadat NASA de Spaceshuttle – die ook jarenlang gebruikt werd om astronauten naar het ISS te vervoeren – in 2011 met pensioen stuurde, was de Sojoez gedurende enkele jaren het enige transportmiddel waarmee astronauten naar het ISS konden reizen. Inmiddels is daar verandering in gekomen; het Amerikaanse ruimtevaartbedrijf SpaceX vervoert ook regelmatig astronauten naar het ISS (en weer terug naar de aarde). En ook Boeing hoopt op korte termijn groen licht te krijgen voor bemande missies naar het ISS. Ondanks die hulp uit commerciële hoek wordt er echter ook op de Sojoez nog zeer regelmatig een beroep gedaan. Afbeelding: NASA.

En nu?
Hoe het nu verder gaat, blijft echter in nevelen gehuld. De eerstvolgende ruimtewandeling staat gepland voor maandag en komt voor rekening voor twee Amerikaanse astronauten. Of die ruimtewandeling doorgaat, is onduidelijk. De Russen hebben hun eerstvolgende ruimtewandeling – gepland voor aankomende woensdag – al wel geannuleerd; zij richtten zich nu volledig op het onderzoeken en oplossen van het lek.

De lekkende Sojoez kwam in september naar het ISS en vervoerde toen drie astronauten; twee Russen en een Amerikaan. Zij zouden in maart volgend jaar met dezelfde Sojoez weer huiswaarts moeten keren. Of dat na de problemen nog haalbaar is, is op dit moment nog onbekend.