Blauwalgen kunnen de processor van een klein apparaatje meer dan een jaar lang draaiende houden, zo heeft een team van onderzoekers laten zien. En daar hebben die algen niets anders voor nodig dan zonlicht.

Rond 2035 zouden we naar schatting een biljoen apparaatjes moeten hebben, aangesloten op het Internet of Things. Maar waar moeten al die apparaatjes hun energie uit halen?

Batterijen zijn niet handig, schrijven biochemicus Paolo Bombelli van de Universiteit van Cambridge en collega’s in het tijdschrift Energy & Environmental Science, want die bevatten moeilijk te winnen materialen en raken uiteindelijk leeg. En veel van de huidige manieren om ter plekke energie te verzamelen, zoals zonnecellen, kunnen nadelen voor het milieu met zich meebrengen.

Het alternatief dat Bombelli en zijn team voor het voetlicht brengen: laat een verzameling algen de klus klaren. Met behulp van de energie die deze micro-organismen uit niets dan zonlicht halen, wisten Bombelli en zijn team een (weliswaar erg zuinige) computerprocessor een jaar lang aan de praat te houden.

‘Hij bleef maar werken’

Het hele systeem is zo groot als een AA-batterij en maakt gebruik van blauwalgen van het geslacht Synechocystis. Met behulp van het proces fotosynthese, dat ook veel planten gebruiken, genereren deze eencelligen energie. Dat levert een piepklein elektrisch stroompje op – waar je desondanks een processor op kunt laten draaien van het type Arm Cortex-M0+, die in veel Internet-of-Things-apparaatjes zit.

Toen die processor een halfjaar op die manier had gefunctioneerd, schreven Bombelli een wetenschappelijk artikel met hun resultaten tot op dat moment. En, zo stelt de Universiteit van Cambridge in een persbericht: inmiddels loopt de processor al meer dan een jaar. “We dachten dat hij er wel na een paar weken mee op zou houden, maar hij bleef maar werken”, zegt Bombelli.

Van idee naar bruikbare technologie

Interessant is verder dat de ‘algenbatterij’ zijn werk niet deed onder steriele labomstandigheden. Daardoor konden ook andere microben hun intrek in het systeem nemen, zoals bacteriën van de geslachten Halomonas en Pseudomonas. Die ongenode gasten bleken de stroomopwekking niet in de weg te zitten.

Biochemicus Kevin Redding van Arizona State University, niet bij het onderzoek betrokken, is onder de indruk van de stabiliteit van het geheel. “Deze studie laat zien dat een microbiële cel fotosynthese kan gebruiken om een processor lange tijd van voldoende energie te voorzien”, zegt hij tegenover Chemistry World. “Dat kan de industrie ervan overtuigen om het idee uit te werken tot een bruikbare technologie.”