En hij ziet eruit als een echte Pokémon!

Onderzoekers hebben in de Golf van Mexico een gigantische en vrij griezelige zee-pissebed ontdekt. Het gaat om een nieuwe soort uit het geslacht Bathynomus – een mysterieuze en primitieve groep die leeft in de diepste uithoeken van de oceaan; plekken die nog nauwelijks door mensen zijn verkend. Het nieuw ontdekte, reusachtige, roomgele familielid is ongeveer 26 centimeter lang en doet volgens de onderzoekers vooral erg denken aan een Pokémon.

B. yucatanensis
De reuzenpissebed werd gevonden voor de kust van het schiereiland Yucatán, op een diepte van ongeveer 600 tot 800 meter. Het dier heeft de naam B. yucatanensis gekregen, vernoemd naar zijn vindplaats. Hoewel de pissebed er misschien een beetje eng uitziet – ze zijn maar liefst 25 keer groter dan de exemplaren in jouw achtertuin – is hij volkomen ongevaarlijk, zo benadrukken de onderzoekers.

Foto van B. yucatanensis. Afbeelding: Dr Ming-Chih Huang, Journal of Natural History

Dat het hier overigens om een nog onbekende soort ging, was niet meteen duidelijk. Aanvankelijk zagen onderzoekers de pissebed namelijk aan voor B. giganteus; de grootste bekende pissebed die wel bijna 50 centimeter lang kan worden.

Nieuwe soort
De verwarring is niet onbegrijpelijk. In 2017 werd er bijvoorbeeld nog een B. giganteus op precies dezelfde plek en op dezelfde diepte gevangen. Bovendien lijken B. giganteus en B. yucatanensis op elkaar. Zo hebben ze bijvoorbeeld hetzelfde aantal stekels op hun achterlijf. “Oppervlakkig onderzoek, waarbij er alleen gekeken wordt naar deze stekels, heeft er gemakkelijk toe kunnen leiden dat de nieuwe soort ten onrechte werd herkend als B. giganteus,” schrijven de onderzoekers in hun studie.

Unieke kenmerken
Toen onderzoekers echter een betere blik wierpen, ontdekten ze enkele onderscheidende kenmerken. Zo is B. yucatanensis bijvoorbeeld een stuk slanker en net iets korter dan zijn tegenhanger. Daarnaast heeft B. yucatanensis langere antennes op zijn kop. De vlekkerige, roomgele kleur van de schaal onderscheidt hem verder van zijn grijze verwanten. Om er toch honderd procent zeker van te zijn dat het hier om een nog onbekende soort ging, voerden de onderzoekers een genetische analyse uit waarbij ze B. giganteus en B. yucatanensis vergeleken. “Vanwege verschillende sequenties van twee genen, in combinatie met verschillen in morfologie, identificeerden we B. yucatanensis als een nieuwe soort,” zo luidt de conclusie van de onderzoekers.

Verwant
Ondanks dat, zijn B. yucatanensis en B. giganteus wel het nauwst verwant aan elkaar. “Dit geeft aan dat de twee soorten waarschijnlijk een gemeenschappelijke voorouder hadden,” aldus de onderzoekers. Bovendien sluiten ze niet uit dat er mogelijk nog meer onbekende familieleden op ontdekking wachten.

Internethit
Op dit moment zijn er zo’n 20 levende soorten reuzenpissebedden die tot het geslacht Bathynomus behoren, bekend. Door hun vreemde en ongebruikelijke afmetingen zijn de pissebedden een ware internethit geworden. Er zijn zelfs een reeks producten op de markt gebracht die hun vertederende en bizarre uiterlijk vieren; denk aan pluchen speelgoed tot aan telefoonhoesjes.

Ondanks dat er er nog niet grootschalig op de reuzenpissebedden gevist wordt, worden ze weleens aangetroffen op het menu van Aziatische visrestaurants. “Sommige soorten Bathynomus zijn het doelwit geworden van diepzee-visserij,” zo waarschuwen de onderzoekers. En daarom is het volgens hen nóg belangrijker dat de verschillende soorten goed uit elkaar worden gehouden. “Hoewel de gigantische pissebedden slechts sporadisch worden geëxploiteerd, is het voor het beheer van de Bathynomus-visserij en het behoud van de dieren belangrijk om precies te weten welke soorten er worden gevangen,” besluiten ze.