In 2013 vierde Hubble zijn 23e verjaardag met deze schitterende foto van één van de mooiste donkere nevels aan de nachthemel: de Paardenkopnevel.

De donkere Paardenkopnevel bestaat uit koud gas en stof. De nevel is duidelijk zichtbaar, omdat zijn silhouet het licht van de heldere achtergrondnevel (IC 434) tegenhoudt. Aangezien een paard een edel dier is, heeft de nevel een herkenbare mond en hoofd. De mond is in deze vorm geboetseerd door de straling van een nabije ster.

Deze beroemde nevel is 1.500 lichtjaar van de aarde verwijderd. De nevel maakt deel uit van het Orioncomplex: één van de actiefste stervormingsgebieden die we vanaf het aardoppervlak kunnen waarnemen. Dit honderden lichtjaren brede gebied herbergt jonge sterren met protoplanetaire schijven, open sterrenhopen, emissienevels, reflectienevels en veel exotische objecten.

De winter: hét seizoen om de Paardenkopnevel te observeren
Aangezien het sterrenbeeld Orion de komende maanden uitstekend te zien is vanuit Nederland en België, lijkt het de moeite waard om de nevel te fotograferen of te observeren. Maar pas op! Dit is een echte uitdaging. Je hebt niet alleen een flinke telescoop nodig, maar ook nog eens een donkere nachthemel. Heb je de juiste apparatuur, dan is de nevel gelukkig vrij gemakkelijk te vinden, namelijk in de Gordel van Orion. Richt je telescoop dan ook op andere bijzondere objecten in Orion, zoals de rode ster Betelgeuze en natuurlijk de Orionnevel. Die zijn veel makkelijker te spotten.

Wat gaat er schuil achter de nevel?
Hubble fotografeerde de Paardenkopnevel in infrarood licht. Hierdoor kunnen we door de nevel kijken en zien we de sterren die in en achter de nevel verborgen zijn. Hieronder zie je een foto van de Paardenkopnevel in zichtbaar licht, gemaakt door het Mount Lemmon SkyCenter Schulman observatorium. De nevel oogt dan veel donkerder en we zien geen achtergrondsterren.

Volgende week gaan we een ander kroonjuweel van de winter bezoeken. Daarvoor reizen we een sterrenbeeld verder, namelijk richting Stier. Durf jij al te raden welk object dan de ruimtefoto van de week is?

De afgelopen decennia hebben ruimtetelescopen en satellieten prachtige foto’s gemaakt van nevels, sterrenstelsels, stellaire kraamkamers en planeten. Ieder weekend halen we één of meerdere indrukwekkende ruimtefoto uit het archief. Genieten van alle foto’s? Bekijk ze op deze pagina.