Volgens onderzoekers kunnen mobiele telefoons heel nauwkeurig op basis van je looptempo je kans op overlijden voorspellen. En dat allemaal zonder speciale apps, activity trackers of slimme horloges.

De mobiele telefoon is niet meer uit ons leven weg te denken.  Voor velen is het toestel een constante metgezel geworden. Hoewel dat enerzijds de nodige kritische vragen oproept, kunnen we dit ook in ons voordeel gebruiken, zo bewijzen onderzoekers. Want door onze innige band met onze mobiele telefoon, kan dit apparaat bijzonder nauwkeurig ons sterfterisico bepalen.

Verband
Al enige tijd weten we dat er een verband bestaat tussen fysieke activiteit en de kans op sterfte. “Gedetailleerde studies hebben aangetoond dat de loopsnelheid nauw samenhangt met het sterfterisico,” vertelt onderzoeker Bruce Schatz in gesprek met Scientias.nl. In een nieuwe studie vroeg hij zich af of het mogelijk is om mensen passief te volgen in hun dagelijks leven om zo hun huidige en toekomstige gezondheidstoestand te bepalen. Dit is al enigszins mogelijk dankzij draagbare bewegingssensoren in bijvoorbeeld fitnesshorloges. Maar ondanks die groeiende populariteit, worden ze meestal gedragen door een welvarende minderheid. Daarentegen heeft bijna iedereen tegenwoordig een smartphone, die vaak uitgerust is met vergelijkbare sensoren.

Studie
Om te kijken in hoeverre dergelijke sensoren in staat zijn het sterfterisico te voorspellen, bestudeerden de onderzoekers een week lang de bewegingen van 100.000 Britten. “We analyseerden hun bewegingen met behulp van de bewegingssensoren waar ook smartphones over beschikken,” legt Schatz uit. Deze bewegingssensoren schetsten vervolgens een nauwkeurig beeld van de loopsnelheid.

Loopsnelheid
Dat de loopsnelheid een goed beeld geeft van het sterfterisico, is goed te verklaren. “Voor veel ziekten, zoals hart- of longziekten, weten we dat er een heel kenmerkend patroon bestaat,” vertelt Schatz. “Zo vertragen mensen als ze buiten adem zijn. Vervolgens, als ze weer op adem zijn gekomen, versnellen ze weer. Dit patroon van vertragen en versnellen kan nauwkeurig worden gemeten met bewegingssensoren, zelfs die waar goedkope telefoons mee uitgerust zijn.”

Zes minuten
Volgens de onderzoekers leverde zes minuten wandelen per dag al voldoende informatie op. Vervolgens koppelden ze de informatie over de loopsnelheid aan demografische gegevens en slaagden er zo in een algoritme te ontwikkelen dat het risico op sterfte binnen vijf jaar voorspelde. En dat allemaal zonder speciale apps, activity trackers of slimme horloges. “De gegevens zijn net zo nauwkeurig als al bestaande methodes,” aldus Schatz.

Grootschalige screenings
De bevindingen zijn veelbelovend, zo stelt de onderzoeker. Het betekent namelijk dat de mobiele telefoon in jouw broekzak een belangrijk en betrouwbaar instrument kan worden voor grootschalige screenings op gezondheidsrisico’s. “Smartphones zijn al alomtegenwoordig in Europa en Amerika,” licht Schatz toe. “En nu laten we zien dat deze toestellen belangrijke gezondheidsmetingen kunnen uitvoeren die een scherp beeld schetsen van het sterfterisico. Bevolkingsonderzoek wordt in die zin een dagelijkse realiteit. Overigens kunnen we met onze voorspellende modellen niet alleen het risico op vroegtijdig overlijden bepalen. We kunnen ook gezondheidsproblemen, zoals de status van hart- en vaatziekten en de detectie van infectieziekten, op een vergelijkbare manier in kaart brengen.”

Vroegtijdige opsporing
Schatz benadrukt dat het heel belangrijk is om een beter idee te hebben van onze gezondheid en sterfterisico. “Vroege opsporing van bepaalde ziektes leidt namelijk tot effectievere behandelingen,” stelt hij. “Maar bovenal kunnen we zo ernstige ziektes voorkomen. Algoritmes zijn gevoeliger dan de menselijke waarneming en kunnen dus problemen detecteren die normaal gesproken genegeerd zouden worden. Het verbeteren van de gezondheid van de bevolking zou een nationaal doel moeten zijn in elk land dat zich om zijn burgers bekommert.”

Al met al laten de onderzoekers zien dat je geen dure horloges of trackers nodig hebt om een goed beeld te krijgen van je algehele gezondheid en je sterfterisico. Met behulp van een smartphone – en niet eens de duurste – bereik je hetzelfde. Het betekent dat de smartphone wat betreft onze gezondheid mogelijk een belangrijk hulpmiddel is dat een gelijker speelveld creëert tussen arm en rijk. Bovendien zou dit zomaar eens de weg kunnen zijn naar een gezondere samenleving.