In 2009 fotografeerde de Hubble-ruimtetelescoop de prachtige Kevernevel (NGC 6302). Deze planetaire nevel bevindt zich op 4.000 lichtjaar van de aarde.

Een stervende ster – die ooit vijf keer zwaarder was dan de zon – veroorzaakte dit kosmische lichtspel. De ster stootte zijn buitenste lagen af met een snelheid van meer dan 950.000 kilometer per uur. Dit warme gas vloeide weg langs de polen van ster, waardoor een tweelobbige structuur ontstond. Deze twee lobben hebben iets weg van de vleugels van een vlinder of een zandloper. Onze zon zal over vijf miljard jaar sterven en werpt dan ook zijn buitenste gaslagen af. Dit resulteert dan ook in een planetaire nevel.

Het mysterie van deze bipolaire nevel
Het is opvallend dat de Kevernevel een bipolaire planetaire nevel is. De meeste planetaire nevels met één centrale ster zijn rond, zoals de Ringnevel en Helixnevel. Bipolaire planetaire nevels worden meestal veroorzaakt door twee of meer sterren, maar in de Kevernevel is tot op heden nog geen tweede ster gevonden.

De afgelopen decennia hebben diverse NASA-ruimtemissies prachtige foto’s gemaakt van nevels, sterrenstelsels, stellaire kraamkamers en planeten. Iedere zaterdagmiddag halen we een prachtige ruimtefoto uit het archief. Dit is het eerste artikel in de reeks, maar binnenkort kun je alle foto’s terugvinden op deze pagina.

Éen van de heetste sterren
Leuk weetje: de ster in het hart van de Kevernevel is één van de heetste sterren in ons melkwegstelsel. Het object heeft namelijk een oppervlaktetemperatuur van meer dan 220.000 graden Celsius. Hiermee is de ster 35 keer heter dan onze zon. De ster zal vanaf nu langzaam afkoelen.

Ster speelt verstoppertje
De stervende ster is niet te zien op de foto. “De ster is zo moeilijk om te vinden, omdat zij zich schuilt achter een wolk van stof en ijs in het midden van de nevel”, legt professor Albert Zijlstra van de universiteit van Manchester uit. De ster bevindt zich precies in het midden tussen de twee lobben.

Download deze prachtige ruimtefoto
Wil je deze spectaculaire ruimtefoto op hoge resolutie downloaden? Klik hier om de Kevernevel van dichtbij te bekijken.