Als je graag een hond wilt en je zoekt nog naar een geldige reden: dit is ‘m.

Een hond als huisdier is natuurlijk hartstikke leuk. Als je thuiskomt is hij de eerste die je met een kwispelende staart bij de voordeur staat op te wachten. Bovendien maakt een hond je waarschijnlijk ook geregeld aan het lachen. Maar een hond heb je niet alleen voor de leuk of gezelligheid. Want ze zijn ook nog eens bijzonder goed voor je gezondheid, zo blijkt.

Studie
In een nieuwe studie, gepubliceerd in het vakblad PlOS ONE, onderzochten wetenschappers wat het effect van honden- of kattenbezit onder Japanse senioren is. De onderzoekers bogen zich over ingevulde vragenlijsten van ruim 11.000 oudere Japanse volwassenen tussen de 65 en 85 jaar oud. Daarnaast verzamelden ze van alle deelnemers demografische- en gezondheidsgegevens. Een statistische analyse stelde hen vervolgens in staat om mogelijke verbanden tussen hondenbezit en het risico op een handicap of invaliditeit in kaart te brengen. “De deelnemers werden als invalide gecategoriseerd als ze recht hadden op een uitkering van de Verzekering voor langdurige zorg (LTCI),” legt onderzoeker Yu Taniguchi in gesprek met Scientias.nl uit. “Ook wanneer ze stierven – door welke oorzaak dan ook – vielen ze onder deze noemer.”

Handicap
De onderzoekers komen tot een interessante conclusie. Want de senioren die een hond bezaten, liepen een beduidend kleiner risico op een beperking dan degenen die nog nooit een hond hadden gehad. Dit verband hield bovendien stand zelfs nadat er rekening werd gehouden met andere sociaal-demografische- en gezondheidsfactoren – denk aan de burgerlijke staat, ervaringen met chronische ziekten, doorgebrachte tijd buitenshuis, etc. “De kans op een handicap was onder hondenbezitters vijftig procent lager,” vertelt Taniguchi. En dat is volgens hem best een noemenswaardig verschil. “Dit kan een grote impact hebben op hoe je gezond oud wordt.” Helaas was er geen verschil in risico voor kattenbezitters, zo stelt het onderzoek.

Wist je dat…
…onderzoekers al eerder constateerden dat hondenbezitters een kleiner risico lopen om vroegtijdig te overlijden? In de twaalf jaar durende onderzoeksperiode bleek de kans voor mensen met honden op hart- en vaatziekten een stuk kleiner. Het bezitten van een hond hield zelfs verband met een lagere kans op elke oorzaak van een vroegtijdige dood. Lees hier snel verder!

De resultaten laten zien dat je mogelijk door een hond langer gezond blijft. Een verrassende conclusie? Misschien wel een logische.

Oorzaak
De dagelijkse verzorging, het gezelschap en de beweging die een hond van je vraagt, kunnen allemaal een belangrijke rol spelen. “Hondenbezitters zijn vaker lichamelijk actief,” vertelt Taniguchi. “Bovendien heeft het effect op je sociaal functioneren. In deze studie veronderstellen we dan ook dat regelmatige lichaamsbeweging en hechte sociale relaties belangrijke variabelen zijn die het risico op invaliditeit verminderen.”

Katten
Waarom katteneigenaren er bekaaider vanaf lijken te komen? Voornamelijk door het gebrek aan lichaamsbeweging. “Oudere hondenbezitters die hun hond niet uitlaten hebben er ook geen baat bij,” legt Taniguchi uit. “Het uitlaten van honden is een lichamelijke activiteit van matige intensiteit die een beschermend effect lijkt te hebben en het risico op het ontstaan van een handicap vermindert. katteneigenaren hoeven echter sowieso niet met hun huisdier naar buiten voor een blokje om.”

Lichaamsbeweging
De resultaten uit de studie suggereren dan ook dat hondenbezit, vooral in combinatie met regelmatige lichaamsbeweging, kan beschermen tegen handicaps; in ieder geval onder oudere Japanse senioren. Het laat een manier zien waarop je gezond oud kan worden. Of Taniguchi de aanschaf van een hond aanraadt? “Ik raad oudere volwassenen in ieder geval aan om regelmatig in beweging te komen,” zegt hij desgevraagd. “En een hond kan helpen om daaraan vast te houden. Ik begrijp echter heel goed dat het voor ouderen soms lastig is om een hond in huis te halen. Als mensen daar inderdaad moeite mee hebben, kunnen ze er bijvoorbeeld ook voor kiezen om met een hondbezittende buurman mee te wandelen.”

In toekomstig onderzoek hopen de wetenschappers verder de fysieke en psychologische mechanismen te bestuderen die leiden tot de waargenomen voordelen voor hondenbezitters. Ook zou het interessant kunnen zijn om het verband tussen hondenbezit en het risico op een handicap in andere landen te onderzoeken. Maar dat is nu nog toekomstmuziek. Op dit moment zijn de onderzoekers al tevreden met hun behaalde resultaten. “We hopen dat onze studie nieuwe inzichten verschaft in de gezondheidsbevordering voor ouderen,” aldus Taniguchi. “En die inzichten zijn van bijzonder belang tijdens de huidige coronapandemie, waarin het contact met mensen beperkt wordt. Bovendien dwingt een hond je, ook tijdens de huidige pandemie, om dagelijks in beweging te komen.”