Veel objecten aan de nachthemel zijn uitsluitend zichtbaar door een verrekijker of telescoop, maar dat geldt niet voor de Plejaden of het Zevengesternte. Deze fonkelende open sterrenhoop is deze winter makkelijk met het blote oog te spotten.

Je vindt het Zevengesternte in het sterrenbeeld Stier. De sterrengroep is vrij gemakkelijk te vinden als je het sterrenbeeld Orion kent. Het sterrenbeeld Orion heeft een ‘riem’ van drie sterren. Dit is de Gordel van Orion. Volg de Gordel van Orion naar boven (oranje lijn) en je komt bij een heldere ster uit: Aldebaran. Dit is de helderste ster in het sterrenbeeld Stier. Trek de lijn iets verder door (gele lijn) en je komt uit bij de Plejaden. Je kunt het duidelijk zien op de kaart hieronder.

De Plejaden is één van de meest nabije sterrengroepen. De open sterrenhoop bestaat uit minstens 500 sterren en bevindt zich op een afstand van ruim 400 lichtjaar van de aarde. De sterrenhoop is ongeveer honderd miljoen jaar oud. Nu blijven de sterren door zwaartekracht bij elkaar, maar wetenschappers denken dat de groep binnen 250 miljoen jaar uit elkaar valt.

Een kwart van de sterren in het Zevengesternte zijn zogenoemde bruine dwergen. Dit zijn eigenlijk mislukte sterren. De massa van bruine dwergen is namelijk te klein om kernfusie op gang te brengen. Ze gloeien wel in infrarood licht, maar geven weinig ‘normaal’ licht af.

Lichtvervuiling of niet?
Tuur je naar het Zevengesternte, dan zie je niet evenveel sterren als een Fransman. Als je vanuit hartje Amsterdam kijkt, dan zie je waarschijnlijk vijf of zes sterren. Dit heeft te maken met lichtvervuiling: de nachthemel is niet helemaal donker. Reis je naar Zuid-Frankrijk en zoek je een donkere locatie op, dan zijn er wellicht negen of zelfs tien sterren zichtbaar. Gebruik je een telescoop of verrekijker, dan kun je tot wel honderden sterren spotten in de Plejaden. Dit maakt het Zevengesternte een geliefd object voor amateur-astronomen.

Plejaden staan in de Bijbel
Aangezien de Plejaden met het blote oog zichtbaar zijn, is deze sterrenhoop al heel lang bekend. Zo lang, dat de Plejaden zelfs meerdere keren in het Oude Testament van de Bijbel worden genoemd. “De Grote Beer heeft Hij gemaakt, en Orion, de Plejaden en de sterren van het zuiden”, staat geschreven in Job 9 vers 9. Maar ook in de Illias en de Odyssee van de Griekse dichter Homerus worden de Plejaden aangestipt.

Ruimtefoto van de week
De ruimtefoto van de week is gemaakt door Damien Cannane vanuit Florida in de Verenigde Staten. De foto is wat langer belicht, waardoor ook de nevel rondom de sterrenhoop goed te zien is. Een schitterende foto van deze twinkelende diamanten.

De afgelopen decennia hebben ruimtetelescopen en satellieten prachtige foto’s gemaakt van nevels, sterrenstelsels, stellaire kraamkamers en planeten. Ieder weekend halen we één of meerdere indrukwekkende ruimtefoto uit het archief. Genieten van alle foto’s? Bekijk ze op deze pagina.