De theorie dat deze strijdlustige dino’s hun hoorns gebruikten om te vechten, lijkt bevestigd.

In 2014 stuitten onderzoekers op de gefossiliseerde overblijfselen van een enorme triceratops. Vanwege zijn grote formaat kreeg de dino al gauw de bijnaam ‘Big John’. Big John heeft het tijdens zijn leven behoorlijk te verduren gekregen. Zo zit er een groot gapend gat in zijn schedel. En dat gat is waarschijnlijk veroorzaakt door de hoorn van een soortgenoot, zo vermoeden onderzoekers nu.

Triceratops
De Triceratops heeft zijn naam te danken aan de hoorns op zijn lijf. Triceratops betekent letterlijk zoiets als ‘gezicht met drie hoorns’. De dinosaurussen uit dit geslacht hadden een hoorn op hun neus en twee op de kop. Hoewel dit de meest kenmerkende eigenschappen van de Triceratops zijn, was het nog altijd onduidelijk waar de hoorns voor dienden. Sommige wetenschappers dachten dat de dino’s de hoorns gebruikten om te vechten. Anderen vermoedden dat de hoorns daar te zwak voor waren en eerder dienst deden als machtsvertoon.

Studie
Om de onderste steen boven te krijgen, zijn onderzoekers in de nieuwe studie over de fossiele resten van Big John gebogen. Big John heeft namelijk zoals gezegd een behoorlijk gat in zijn schedel zitten. Hoe dit gat is ontstaan, was tot nu toe nog in nevelen gehuld.

De gedeeltelijke schedel van Big John met het gapende gat zichtbaar. Afbeelding: Zoic Limited Liability Company, (Trieste, Italy)

Na analyse van het gat komen de onderzoekers tot een interessante ontdekking. Zo vond het team bewijs voor nieuw gevormd bot rond de randen van het gat, evenals tekenen van een ontsteking. Dit wijst erop dat het gapende gat is veroorzaakt door traumatisch letsel. Mogelijk liep Big John de verwonding op toen hij nog leefde en was de wond al gedeeltelijk genezen toen hij minstens zes maanden later stierf.

Op de vuist
Een prangende vraag is natuurlijk hoe Big John deze verwonding heeft opgelopen. De grootte van het gat en andere kenmerken lijken er volgens de onderzoekers op te wijzen dat de hoorn van een soortgenoot de schuldige is geweest. Het zou betekenen dat de triceratops op de vuist is gegaan met een soortgenoot, die hem vervolgens met zijn hoorn heeft gestoken.

Vechtersbaasjes
Het betekent dat triceratops mogelijk behoorlijke vechtersbaasjes waren en hun hoorns gebruikten om soortgenoten te steken. Hoewel dat al wel enigszins werd vermoed, zet de huidige studie die theorie sterker in de schoenen. “Onze bevindingen lijken er inderdaad op te wijzen dat Big John zijn wond, die lijkt op een sleutelgat, heeft opgelopen tijdens gevechten met andere triceratops,” zo schrijven de onderzoekers in hun studie.

Naast de drie hoorns had de dinosaurus in zijn nek ook nog een enorm schild dat één van zijn kwetsbaarste lichaamsdelen (de hals) beschermde. Daar komt nog eens bij dat de dinosaurus vrij groot was: het beest kon wel drie meter hoog en negen meter lang worden en woog al snel zo’n 5000 kilo. Hoewel het dus niet verstandig was om ruzie te krijgen met een Triceratops hadden de meeste dieren weinig van de flinke dinosaurus te vrezen. In tegenstelling tot bijvoorbeeld de T. rex was de Triceratops geen vleeseter. De dinosaurus hield het bij planten.

Mede dankzij de hoorns moeten triceratops een indrukwekkende verschijning zijn geweest. En nu hebben onderzoekers ook de waarschijnlijke functie van deze hoorns ontraadseld. Overigens is dat niet het enige. Want wat de wond van Big John ons ook verteld, is dat het genezingsproces bij deze dino’s opvallend veel overeenkomt met die van zoogdieren.