Onderzoekers hebben met succes een ‘pleister’ ontwikkeld, waarmee mensen op een pijn- en naaldvrije manier toch kunnen worden gevaccineerd tegen COVID-19.

Bij sommige mensen lopen de rillingen alleen al bij het zien van een naald over de rug. Ze moeten er dan ook al helemaal niet aan denken dat die naald in zijn of haar arm wordt gezet. Voor mensen met prikangst is vaccineren tegen bijvoorbeeld COVID-19 dan ook een heuse nachtmerrie. Maar een oplossing is nabij. Want onderzoekers hebben nu een methode bedacht om mensen toch te vaccineren, zonder die nare naalden.

Meer over prikangst
Bij prikangst is iemand bang voor ingrepen waarbij er een naald aan te pas komt. Denk aan bloedafnames of vaccinatie. Prikangst komt best vaak voor; maar liefst 1 op de 5 mensen heeft een vorm van prikangst. Sommige mensen zijn zelfs zo bang voor naalden, dat ze belangrijke medische ingrepen weigeren. Vaak vinden kinderen naalden erg eng, al groeien ze daar in de meeste gevallen ook weer overheen. Als je als volwassene last hebt van prikangst, komt dat vaak door een traumatische gebeurtenis in het verleden of negatieve verhalen die rond gaan. Wanneer je last hebt van ernstige prikangst, kun je onder andere gaan trillen of zweten, misselijk worden, hyperventileren of het gevoel hebben dat je ieder moment kunt flauwvallen. En voor deze mensen kan een pleister in plaats van een naald natuurlijk enorme uitkomst bieden.

In de studie vervaardigden de onderzoekers een soort ‘pleister’ met daarop 5000 minuscule, bijna onzichtbare pinnetjes. En wanneer deze pleister op de huid wordt aangebracht, wordt het vaccin nagenoeg onmerkbaar in de huid geïnjecteerd. “Deze methode is veel gebruiksvriendelijker dan een naald,” zegt onderzoeker David Muller. “Je ‘klikt’ het gewoon met een applicator op de huid.”

De ontwikkelde ‘pleister’ waarmee vaccins op een pijn- en naaldvrije manier kunnen worden toegediend. Afbeelding: The University of Queensland

Tijdens een experiment testten de onderzoekers deze vaccinpleister op muizen. En de resultaten zijn veelbelovend. Zo blijkt dat de muizen succesvol beschermd werden tegen het coronavirus. “Het neutraliseert ook meerdere varianten,” zegt Muller, “waaronder de varianten uit het Verenigd Koninkrijk en Zuid-Afrika.”

Sterke immuunreactie
Maar opvallend genoeg bleken de muizen niet alleen effectief beschermd tegen COVID-19. “Toen we het vaccin toedienden met behulp van de pleister – in plaats van een naald – zagen we zelfs betere en snellere immuunreacties,” aldus Muller.

Temperatuurvereisten
Bovendien zitten er aan de pleisters geen strenge temperatuurvereisten verbonden, zoals bij veel van de huidige vaccins wel het geval is. Zo is de juiste bewaartemperatuur voor veel vaccins tussen de 2 en 8 graden Celsius. “Wanneer het vaccin op een droge laag op een pleister is aangebracht, blijft het ten minste 30 dagen stabiel bij 25 graden Celsius en een week bij 40 graden Celsius,” gaat de onderzoeker verder. “Er zijn dus geen lage temperaturen nodig.” En dat kan met name in warme landen uitkomst bieden.

Enthousiast
De onderzoekers zijn erg enthousiast over de bevindingen. “De resultaten spreken voor zich,” zegt ook David Hoey, CEO van het biotechnologiebedrijf Vaxxas die de pleisters op de markt wil brengen. “Vaccinatie door middel van de pleister produceert veel sterkere en meer beschermende immuunreacties tegen COVID-19 dan een naald. Het vooruitzicht van een vaccin met een enkele dosis, dat gemakkelijk kan worden gedistribueerd en zelf toegediend kan worden, zou de wereldwijde vaccinatiemogelijkheden aanzienlijk verbeteren.”

Muller hoopt samen met Vaxxas de technologie zo snel mogelijk op de markt te brengen, al liggen er eerst nog belangrijke klinische proeven in het verschiet. Maar dat de vaccinpleister potentie heeft en het voor veel mensen makkelijker zou maken om zich te laten vaccineren, staat buiten kijf. “Het zou de uitrol van vaccins enorm kunnen ondersteunen,” zegt Muller. “Met name voor de miljarden kwetsbare mensen in lage- en middeninkomenslanden.”