Leidt deze doorgang naar een geheime schuilplaats van Marsmannetjes?

Het internet is in de ban van de ontdekking van een veronderstelde ‘deur’ op Mars. Op een recente foto gemaakt door marsrover Curiosity is namelijk een vrij merkwaardige rotspartij opgemerkt. En je hoeft niet eens je ogen samen te knijpen om in die rotspartij een perfect uitgehouwen deuropening te zien.

De veronderstelde deur op Mars. Afbeelding: NASA/JPL-Caltech/MSSS

Hierboven is de betreffende foto te bewonderen. De foto is gemaakt met behulp van Curiosity’s Mastcam.

Deur
Op Twitter wordt er druk over de foto gespeculeerd. Want velen geloven dat dit hét bewijs kan zijn van buitenaards leven. De veronderstelde deur zou volgens hen kunnen leiden naar een geheime schuilplaats van Marsmannetjes.

Een grotere, ingekleurde versie van de originele foto. De deuropening bevindt zich bovenin op de afbeelding, een beetje links van het midden. Afbeelding: NASA/JPL-Caltech/MSSS/NeV-T

Het is echter maar net vanaf welke kant je het bekijkt. De Britse wetenschapsjournalist Mick West poste namelijk onderstaand foto, waarop de ‘deur’ vanuit een andere hoek zichtbaar is. “Nu ziet het er nogal oninteressant uit,” schrijft West.

Grootte
Het zal de komende tijd nog wel even bij speculatie blijven. Zo is er behalve de korrelige foto niet veel over de ‘deur’ bekend. Het is bijvoorbeeld ook onduidelijk hoe groot de ‘deur’ precies is. Hoewel het volgens onze verbeelding op ware grootte lijkt te zijn, is het mogelijk dat de holte die we zien in het echt slechts enkele centimeters groot is.

Pareidolie
Hoewel het natuurlijk aanlokkelijk is om te geloven dat wat we op de foto zien daadwerkelijk een deur voorstelt, lijkt een alternatieve theorie waarschijnlijker. En dat is dat we vooral zien wat we willen zien. Het menselijk brein is nu eenmaal sterk geneigd overal iets herkenbaars van te maken, iets dat ook wel pareidolie wordt genoemd. Dit komt goed van pas bij het herkennen van vormen die op eventueel gevaar kunnen wijzen, zoals bijvoorbeeld het silhouet van een roofdier. Maar soms loopt ons brein een beetje te hard van stapel en ziet het verbanden of patronen die er niet zijn. Zo zien sommige mensen allerlei dieren in wolken, een gezichtje in de maan, of in dit geval een deur in Martiaans gesteente.

Illusies op Mars
Het is ook niet voor het eerst dat mensen denken iets herkenbaars op Mars te hebben gezien. Zo beweerde een entomoloog enkele jaren geleden bijvoorbeeld insect- en reptiel-achtige fossielen op te merken op foto’s van verschillende Marsrovers. Bovendien maakte NASA’s Mars Reconnaissance Orbiter ook al eens een foto die de gemoederen bezighield. Op de foto waren namelijk duinen te zien met daarop boomachtige objecten. Deze Martiaanse bomen bleken echter niets meer en niets minder te zijn dan donker zand dat via zandduinen naar het oppervlak wordt geduwd door zonverhit koolstofdioxide-ijs. De bekendste optische illusie is het beroemde gezicht op Mars. In 1976 fotografeerde NASA’s Viking 1 orbiter deze fascinerende berg. De tafelberg leek een menselijk gezicht te hebben. De foto verscheen in alle kranten en werd door veel mensen gezien als hét bewijs van het bestaan van leven op Mars. Natuurlijk wisten NASA-wetenschappers wel beter en dachten zij al vanaf het begin dat het gezicht een illusie was, veroorzaakt door licht en schaduw.

Toekomstige foto’s zullen verduidelijken of er in de Martiaanse rotspartij echt een deur is uitgehouwen, of dat het toch gewoon een nietszeggend gat voorstelt. De kans is echter groot dat de mysterieuze deuropening in werkelijkheid toch iets minder spectaculair is dan Twitter doet geloven.