Onderzoekers hebben een zacht, knuffelbaar én ademhalend kussen ontworpen dat een belangrijk hulpmiddel kan zijn voor mensen die (tijdelijk) angstig zijn.

Helaas komen angststoornissen onder jongeren steeds vaker voor. 1 op de 11 jongvolwassenen (tussen de 18 en 34 jaar) in Nederland loopt een hoog risico op een angststoornis of een depressie. Behandelingen voor angststoornissen omvatten vaak therapie en medicijnen. Maar wellicht dat een nieuw ontwikkeld apparaat ook kan helpen. Onderzoekers hebben namelijk een ademhalend kussen – ja echt – vervaardigd dat angst blijkt te verlichten.

Ademhalend kussen
Het idee dat op aanraking gebaseerde apparaten angstverminderende eigenschappen kunnen hebben, wint steeds meer terrein. In het kader hiervan ontwikkelden onderzoekers in een nieuwe studie verschillende prototypes die elk een andere sensatie nabootst, waaronder de ademhaling, spinnen en een hartslag. Elk prototype had de vorm van een zacht, knuffelbaar kussen. De onderzoekers testten elk prototype onder focusgroepen, waaruit bleek dat – hoewel het misschien een beetje griezelig klinkt – het ‘ademhalende’ kussen het meest aangenaam en kalmerend werd bevonden.

Experiment
De onderzoekers besloten dit kussen – dat bestaat uit een vrij alledaags kussen met een ingebouwd apparaat dat de ademhaling simuleert – verder te ontwikkelen tot een groter exemplaar. Vervolgens rees de vraag of het mogelijk angst kan helpen verminderen.

Het betreffende ademhalende kussen. Afbeelding: PLOS ONE

De onderzoekers rekruteerden voor het experiment 129 vrijwilligers. Aan de vooravond van een belangrijke wiskundetoets kregen sommigen het ademhalende kussen aangereikt. Met behulp van vragenlijsten die voor en na de test door de deelnemers waren ingevuld, probeerden de onderzoekers te achterhalen of de studenten die het kussen hadden gekregen er iets aan hadden gehad.

Angstverlichtend
Dat blijkt inderdaad het geval. De studenten die voor de toets het kussen hadden vastgehouden, bleken zich minder angstig te voelen dan klasgenoten zonder het kussen. Het betekent dat knuffelen met een kussen dat ‘ademt’ blijkbaar kan helpen om angst of stress te verminderen. Het is zelfs even effectief als een meditatie-oefeningen, zo wijst de studie uit. “We waren verheugd dat het kussen een soortgelijk effect als meditatie had,” zo schrijven de onderzoekers.

Breder publiek
De resultaten zijn veelbelovend. Zo kan het kussen mogelijk een belangrijk hulpmiddel zijn voor angstige studenten die examens moeten maken. Maar mogelijk reikt de potentie wel verder dan dat. De onderzoekers hopen dat het kussen ook voor een breder publiek toegankelijk wordt en nuttig kan zijn voor meerdere mensen die (tijdelijke) angst ervaren.

Het team is van plan het kussen verder te verfijnen en het daarnaast bij mensen thuis te testen. Daarnaast willen ze de fysiologische reactie van mensen op het apparaat onderzoeken; denk aan veranderingen in hartslag of ademhalingspatronen. Op die manier hopen ze te achterhalen hoe en waarom het ademhalende kussen precies in staat is af te rekenen met angstgevoelens.