We weten wel dat walnoten heel gezond zijn, maar nu blijkt dat ze mogelijk ook helpen tegen stress en andere negatieve emoties. 

Een handje walnoten om de zenuwen voor een presentatie de baas te blijven? Of een walnootje door de yoghurt om de kerststress het hoofd te bieden? Het zou zomaar eens kunnen helpen, blijkt uit een studie onder gestreste studenten van de University of South Australia. De studenten rapporteerden minder stress tijdens tentamenperiodes en voelden zich in het algemeen beter als ze walnoten aten. Dat gold vooral voor vrouwen. Volgens de onderzoekers komt dat mogelijk doordat walnoten het negatieve effect van stress op de darmen tegengaan. Ze adviseren mensen die iets stressvols te wachten staat dan ook om dagelijks een portie walnoten te eten in de weken voorafgaand aan de stressvolle gebeurtenis.

Volgens de onderzoekers draagt hun studie bij aan het groeiende bewijs dat walnoten een gunstige invloed hebben op de hersenen en de darmen. Ze onderzochten dit effect bij studenten. “Studenten ervaren academische stress tijdens hun studie, wat een negatief effect heeft op hun mentale gezondheid en ze zijn vooral kwetsbaar tijdens tentamenperiodes”, verklaart onderzoeker Mauritz Herselman.

Beter slapen, minder stress
Daarom werden tachtig studenten opgesplitst in een experimentele groep en een controlegroep. Ze werden drie keer onderzocht: aan het begin van een dertien weken durend semester, tijdens de tentamenperiode en twee weken daarna. De ene helft moest dagelijks een halve kop walnoten eten gedurende zestien weken, de andere groep niet. “We ontdekten dat degenen die elke dag walnoten aten op verschillende indicatoren voor geestelijke gezondheid beter scoorden. Ook verbeterde hun metabolisme en slaapkwaliteit op de langere termijn.”

De studenten in de controlegroep rapporteerden meer stress en depressieve klachten in de periode richting de tentamens. De groep die walnoten at, had daar geen last van. De walnoteneters meldden ook een significante afname van depressieve gevoelens tussen het begin en het eind van de onderzoeksperiode.

Hoe kan dat?
Nu de verklaring: hoe kan het dat een klein handje walnoten per dag zoveel effect heeft op onze geestelijke gezondheid? Eerder onderzoek heeft aangetoond dat walnoten vol zitten met een reeks aan gezonde stoffen: van omega-3-vetzuren en antioxidanten tot melatonine, polyfenolen, foliumzuur en vitamine E. Deze stoffen zouden allemaal een gunstige invloed hebben op onze hersenen en darmen. Op die manier zouden de noten kunnen beschermen tegen stress en andere psychische klachten, zoals depressie.

Walnoten worden al langer in verband gebracht met een positieve invloed op de hersenen. Zo zou het regelmatig eten van walnoten de kans op dementie verkleinen en beschermen tegen negatieve gevoelens. Vooral de omega-3-vetzuren zouden daarmee te maken hebben.

Tentamenstress
De onderzoekers wijzen erop dat met name jongeren baat kunnen hebben bij walnoten. “Volgens de Wereldgezondheidsorganisatie (WHO) komt 75 procent van de psychische problemen vooral voor bij mensen onder de 24 jaar. Juist studenten zijn dus kwetsbaar”, aldus Herselman. Onderzoeker Larisa Bobrovskaya vult aan dat psychische problemen veel voorkomen bij studenten en een negatief effect hebben op hun academische prestaties en gezondheid op de lange termijn. Maar er zijn natuurlijk ook genoeg anderen die veel stress hebben, jonge ouders bijvoorbeeld. Ook bij hen zou een walnootje kunnen helpen.

“We hebben aangetoond dat het consumeren van walnoten tijdens stressvolle periodes de geestelijke gezondheid en het algemeen welzijn kan verbeteren. Daarnaast zijn walnoten een lekkere en gezonde snack en een veelzijdig ingrediënt in tal van gerechten. Zo kun je dus op een makkelijke manier een aantal negatieve effecten van stress tegengaan.”

Vooral vrouwen
De onderzoekers ontdekten dat walnoten vooral een gunstig effect hadden op het stressniveau van vrouwen, maar er is meer onderzoek nodig om dat definitief vast te stellen. “Door het beperkte aantal mannen in de studie kunnen we nog niet met zekerheid zeggen of het effect sterker is bij vrouwen. Het is ook mogelijk dat er een placebo-effect optreedt, aangezien het geen dubbelblind onderzoek was”, klinkt het tot besluit.

Maar een handje walnoten per dag is altijd een goed idee. Als je daardoor ook nog minder stress ervaart, is dat mooi meegenomen.