De planten blijken af te rekenen met een veelvoorkomende en gevaarlijke vorm van luchtvervuiling die ook binnenshuis kan optreden.

Stikstofdioxide is een gas dat bijvoorbeeld geproduceerd wordt door autoverkeer. En het tast de luchtkwaliteit behoorlijk aan. Niet alleen buitenshuis, maar ook in huizen (voornamelijk wanneer deze aan of nabij drukke wegen gesitueerd zijn). En dat heeft gevolgen voor de gezondheid. Zo is blootstelling aan stikstofdioxide eerder in verband gebracht met serieuze luchtwegziekten en een verminderde longfunctie. Wetenschappers hebben nu echter een bijzonder hippe manier gevonden waarop je de concentratie stikstofdioxide binnenshuis behoorlijk kunt terugdringen; met behulp van kamerplanten. Experimenten suggereren namelijk dat kamerplanten de concentratie stikstofdioxide binnenshuis met tot wel 20 procent kunnen laten afnemen.

Populaire kamerplanten
De onderzoekers werkten in hun experimenten met een aantal populaire kamerplanten, waarvan je er misschien ook wel eentje in de vensterbank of op tafel hebt staan. Zo werd er geëxperimenteerd met Spathiphyllum wallisii, beter bekend als de vredeslelie. Ook voor Dracaena fragrans (ook wel drakenbloedboom genoemd) en Zamioculcas Zamiifolia was een glansrol weggelegd.

Experimenten
Elke plant werd – in zijn eentje – in een testkamer geplaatst. In die kamer lag de concentratie stikstofdioxide net zo hoog als in een kantoorruimte die aan een drukke weg grenst. Binnen een uur bleken alle planten – ongeacht tot welke soort ze behoorden, of ze nu in het licht of in het donker stonden en of de potgrond waarin ze wortelden nu nat of droog was – ongeveer de helft van de stikstofdioxide uit de testkamer te halen.

De onderzoekers rekenden ook om wat diezelfde planten zouden kunnen betekenen in een kleine kantoorruimte (15 m3) met een sterk vervuilde lucht en slechte ventilatie. In zo’n ruimte zouden vijf kamerplanten tot wel 20 procent van de stikstofdioxide uit de lucht kunnen halen. In grotere kantoorruimtes (zo’n 100 m3) was het effect van hetzelfde aantal planten aanzienlijk kleiner: vijf kamerplanten zouden daar zo’n 3,5 procent van de stikstofdioxide uit de lucht kunnen halen. Maar, zo benadrukken de onderzoekers, dat percentage kan vrij gemakkelijk op worden geschroefd door meer kamerplanten in te zetten.

Verrassend
De resultaten van de experimenten zijn behoorlijk verrassend. “De planten die we kozen, verschillen sterk van elkaar, maar de mate waarin ze in staat waren om stikstofdioxide uit de atmosfeer te halen, was opvallend vergelijkbaar,” merkt onderzoeker Christian Pfrang op. “Het verschilt ook heel erg van de manier waarop kamerplanten CO2 uit de lucht halen, want de mate waarin ze dat doen is sterk afhankelijk van omgevingsfactoren, zoals of het nacht of dag is en hoeveel water er in de potgrond zit.”

Onverklaarbaar
Het roept natuurlijk de vraag op hoe de kamerplanten de stikstofdioxide aan de lucht onttrekken. Het antwoord op die vraag moeten de onderzoekers ons voor nu schuldig blijven, zo vertelt Pfrang. “We denken niet dat de planten hetzelfde proces gebruiken als voor de opname van CO2, waarbij het gat geabsorbeerd wordt via de stomata – kleine gaatjes – in de bladeren. Er was ook geen indicatie, zelfs niet tijdens langer durende experimenten, dat de planten de stikstofdioxide weer aan de atmosfeer teruggeven, dus waarschijnlijk speelt er een biologisch proces waarbij ook de aarde waar in de plant groeit, betrokken is, maar we weten nog niet om wat voor proces het gaat.”

Vervolgonderzoek moet uitwijzen hoe de planten het precies voor elkaar krijgen om stikstofdioxide aan de lucht te onttrekken en zo de lucht die we inademen wat schoner en dus gezonder te maken. In afwachting daarvan, lijkt het in ieder geval geen slecht idee om je kamerplantenarsenaal wat verder uit te breiden of je bestaande kamerplantenarsenaal in ieder geval de liefde en waardering te geven die het – zo bewijst ook deze studie weer – dubbel en dwars verdient.