De Amerikaanse president Joe Biden heeft gisteren in het Witte Huis de eerste kleurenfoto onthuld van de James Webb-telescoop van NASA. Deze eerste afbeelding laat zien hoe krachtig en scherp de infraroodtelescoop is.

“Deze foto’s herinneren ons eraan dat Amerika in staat is om grootse dingen te doen en herinneren de Amerikaanse bevolking – vooral onze kinderen – eraan dat er niets is dat we niet kunnen”, zei president Biden tijdens de onthulling. “Wij zien mogelijkheden die niemand ooit eerder zag. Wij kunnen naar plaatsen reizen waar nog nooit eerder iemand is geweest.”

Menselijk vernuft
Webbs eerste kleurenfoto toont duizenden sterrenstelsels, inclusief de verste objecten ooit waargenomen in infrarood. “Webbs eerste ‘Deep Field’ is niet alleen de eerste afbeelding volledig in kleur, het is ook de diepste en scherpste infrarode afbeelding van een ver gedeelte van het universum tot nu toe. Deze afbeelding omvat een stukje lucht ter grootte van een zandkorrel op armlengte. Het is een piepkleine splinter van het enorme universum”, zegt Bill Nelson van de NASA. “Deze missie is mogelijk gemaakt door het menselijk vernuft – het geweldige NASA Webb-team en onze internationale partners van het Europese en Canadese Ruimteagentschap (ESA en CSA). Webb is nog maar het begin van wat we in de toekomst kunnen bereiken als we samenwerken ten gunste van de mensheid.”

Voorproefje
De foto is een voorproefje van nog meer afbeeldingen die vanmiddag om 16.30 uur (Nederlandse tijd) worden vrijgegeven. De afbeelding toont een cluster van sterrenstelsels genaamd SMACS 0723, zoals het er 4,6 miljard jaar geleden uitzag. De gecombineerde massa van het cluster werkt als een soort vergrootglas door ook veel verder gelegen sterrenstelsels erachter te vergroten. Webbs NIRCam heeft deze afgelegen sterrenstelsels scherp in beeld gebracht. Ze hebben piepkleine onduidelijke structuren die nog nooit eerder zijn gezien. Wetenschappers zullen snel meer leren over de massa, leeftijd, geschiedenis en samenstelling van de sterrenstelsels doordat Webb op zoek gaat naar de aller vroegste stelsels van ons universum.

De James Webb-ruimtetelescoop is de opvolger van de beroemde Hubble en kostte zo’n 8 miljard euro. Webb werd gelanceerd op Eerste Kerstdag vorig jaar vanuit Frans Guyana in Zuid-Amerika. Na maanden van scherpstellen en instrumenten voorbereiden volgen nu de eerste foto’s van verre sterrenstelsels.

Eerste foto van James Webb-telescoop. Foto: NASA, ESA, CSA, en STScI