Met imponerende felle kleuren wisten ze partners te verleiden, net zoals vogels dat tegenwoordig nog altijd doen.

Ondertussen zijn er al heel wat botten van dinosaurussen teruggevonden. Sommige zijn zo goed bewaard gebleven, dat onderzoekers er ook de uiterlijke kenmerken uit konden opmaken. Zo is bekend dat er gevederde exemplaren bestonden, maar ook geschubde en gehoornde. In enkele gevallen weten we zelfs welke kleur een betreffende dino had. In een nieuwe studie doen onderzoekers wederom een interessante ontdekking. Want volgens hen is de kans groot dat sommige dinosaurussen zelfs over felgekleurde lichaamsdelen beschikten.

Felle kleuren
Wetenschappers vermoeden al enige tijd dat er een verband bestaat tussen dinosaurussen en hedendaagse vogels. En kijken we naar vogels, dan valt er iets op. Op papegaaien en pauwen na, hebben de meeste misschien niet zo’n kleurrijk en opzichtig verenkleed. Maar als je verder kijkt dan de veren, zijn felle kleuren op vogels niet moeilijk te vinden. Denk maar aan roze duivenpoten, rode hanenkammen en de prachtige oranjegele snavel van de toekan. “Hedendaagse vogels kunnen felgekleurde snavels en poten hebben,” zegt onderzoeker Sarah Davis. “En mogelijk hadden dinosaurussen dat ook.”

Gekleurd, maar niet de veren
Je zou het misschien niet denken, maar veel vogels hebben prachtige kleuren. De onderzoekers komen er bijvoorbeeld in hun studie achter dat 54 procent van de 4.022 bestudeerde vogelsoorten ergens op hun lichaampjes felgekleurd zijn. Bij 86 procent verschijnt deze kleur ergens anders dan op de veren.

De onderzoekers stellen in een nieuwe studie dat de kans vrij groot is dat dinosaurussen kleuraccenten hadden op vergelijkbare lichaamsdelen als hedendaagse vogels. Zo beweren ze bijvoorbeeld dat dinosaurussen mogelijk felgekleurde koppen en poten hadden. Met deze imponerende felle kleuren wisten ze partners te verleiden, net zoals vogels dat tegenwoordig nog altijd doen.

Gemeenschappelijke voorouder
De onderzoekers baseren zich op onderzoek naar de gemeenschappelijke voorouder van levende vogels en uitgestorven dinosaurussen: de Archosauria die leefde aan het begin van het Trias. Het onderzoeksteam analyseerde ook de kleuren van ‘levende dinosaurussen’; waaronder schildpadden, krokodillen en meer dan 4.000 vogelsoorten. Het leidt tot een interessante ontdekking. Want uit de resultaten blijkt dat de kans dat de gemeenschappelijke voorouder ergens op zijn lichaam felgekleurd was, rond de 50 procent ligt. Hoewel dat dus best aannemelijk is, is de kans nagenoeg nihil dat hij gekleurde klauwen of veren had.

Een vereenvoudigde evolutionaire boom. Hierop is te zien welke vogels over felle kleuren beschikken en welke verre, uitgestorven verwanten dat mogelijk ook hadden. De meest waarschijnlijke gekleurde lichaamsdelen waren de kop en poten. Afbeelding: Sarah Davis/ De Universiteit van Texas in Austin

Daarnaast onderzochten de wetenschappers ook het verband tussen kleur en het dieet. En daaruit blijkt dat het dieet inderdaad een belangrijke rol speelt. Vogels die namelijk een carotenoïdenrijk dieet nuttigen – een omvangrijke groep van gele tot roodachtige biologische kleurstoffen die bijvoorbeeld de wortel oranje maakt – hebben meer kans om gekleurd te zijn dan bijvoorbeeld vleeseters. Bovendien ontdekten de onderzoekers dat plantenetende vogels in vergelijking met vleeseters of omnivoren op meer plaatsen op hun lichaam kleuren hebben.

Eerste dinosaurussen
Dit vertelt ons mogelijk ook iets over de uiterlijke kenmerken van dinosaurussen. “De eerste dinosaurussen waren zo groot als een pony en aten grote, gewervelde prooien,” zegt onderzoekers Julia Clarke. “Verschillende groepen schakelden vervolgens over op een plantaardig of gemengd dieet. Deze verschuiving heeft waarschijnlijk geleid tot veranderingen in de kleur van de huid en weefsels.”

De studie verschaft belangrijke nieuwe inzichten in hoe dinosaurussen eruitzagen. Want ondanks dat ze vaak vrij saai worden afgebeeld, zou het dus zomaar kunnen dat ze over hele kleurrijke koppen en poten beschikten. Wie had dat gedacht?