400 miljoen jaar liggen deze twee sterrenstelsels al met elkaar in de clinch, maar het einde van de strijd is in zicht.

Astronomen hebben de Victor M. Blanco-telescoop gebruikt om een schitterende foto te maken van de botsende sterrenstelsels NGC 1512 en NGC 1510. Ooit smelten beide sterrenstelsels samen en worden ze één. Op de foto is goed te zien dat het grotere balkspiraalstelsel en de kleinere begeleider invloed op elkaar uitoefenen. Zo verbindt een lichtspoor van sterren beide sterrenstelsels met elkaar. In deze regio worden veel nieuwe sterren geboren, omdat gas en stof door elkaar worden geschud.

Deze ruimtefoto van de Blanco-telescoop laat tevens de omgeving van beide sterrenstelsels zien. Hierdoor is goed zichtbaar hoe ver de armen van NGC 1512 strekken. Deze galactische vertakkingen worden sterk beïnvloed door de zwaartekracht van NGC 1510.

Felblauwe ring
Het is niet de eerste keer dat dit duo op de gevoelige plaat wordt gezet. In 2017 fotografeerde Hubble deze “David en Goliath”. Op de Hubble-foto is een felblauwe ring met een diameter van 2400 lichtjaar zichtbaar in het centrum van NGC 1512. Dit is een broedplaats van veel jonge sterren. Op de foto van de Blanco-telescoop is deze ring minder goed zichtbaar.

De Hubble-foto uit 2017 van NGC 1510 en 1512.

Vuurwerk in de ruimte
Het is nog onbekend wanneer de sterrenstelsels daadwerkelijk samensmelten, maar dit kan nog vele tientallen tot honderden miljoenen jaren duren. Wist je dat ook ons eigen Melkwegstelsel ooit gaat botsen met een ander sterrenstelsel, namelijk het Andromedastelsel? Je leest er alles over in het achtergrondartikel van Claude Doom over vuurwerk in de ruimte.