Zal het dit keer goed gaan?

De verwachtingen waren afgelopen maandag hoog gespannen. De lancering van de Orion-capsule en de SLS-raket zou namelijk de aftrap van de Artemis-missies betekenen: een heel nieuw tijdperk in de ruimtevaart. Helaas werd de onbemande testvlucht naar de maan kort voor lancering onverhoopt afgeblazen. Maar NASA geeft niet op. Want een nieuwe datum is alweer geprikt.

De missie
Aanvankelijk had de Artemis I-missie maandagmiddag, rond de klok van half drie, moeten plaatsvinden. Tijdens de missie zou de onbemande Orion-capsule en de SLS-raket in een baan rond de maan worden gebracht om het systeem goed te testen. Daarbij zou Orion langs het maanoppervlak scheren en deze op slechts 96 kilometer afstand passeren. Vervolgens zou het de zwaartekracht van de maan gebruiken om nog eens 64.000 kilometer verder te komen. Maar kort voor lancering doemden er ineens enkele technische problemen op.

Wat ging er mis?
Allereerst waren de teams niet in staat alle vier de RS-25-motoren af te koelen tot de benodigde 215 graden Celsius. Met name motor drie werkte niet mee en bleef ver boven deze gewenste temperatuur. Daarnaast ontstond er tot overmaat van ramp ook nog een waterstoflek. En dus werd de proefvlucht geschrapt.

Niet voor het eerst…
Het is niet de eerste keer dat NASA kampt met een waterstoflek. Ook tijdens de derde wet dress rehearsal – de laatste generale repetitie voor SLS en Orion die vooraf had moeten gaan aan de allereerste proefvlucht – ontstond er een onverhoopt lek, waardoor er vloeibaar waterstof vrijkwam. Dat kan gevaarlijk zijn, omdat waterstof zeer ontvlambaar is. Het lek werd gelukkig tijdig opgemerkt. Wel betekende dit dat ook deze derde verwoede poging voortijdig werd afgebroken.

Het zit NASA niet bepaald mee. Na drie afblazen wet dress rehearsals moest er nu ook een streep gezet worden door de lancering van Artemis I. Het bewijst maar weer eens hoeveel er bij een dergelijke omvangrijke onderneming komt kijken en op hoeveel punten het mis kan gaan.

Aangepaste procedure
NASA gaat echter niet bij de pakken neer zitten. Orion en SLS gaan hoe dan ook van de grond. En een nieuw plan is alweer in de maak. Zo zullen de teams in de komende dagen de procedures voor het tanken van het drijfgas aanpassen en deze veelvuldig oefenen. Daarnaast is het idee om het motorkoelproces te vervroegen, ongeveer 30 tot 45 minuten eerder dan de vorige keer.

Zaterdag 3 september
Veel tijd om te repeteren is er echter niet. Want het nieuwe lanceermoment voor Artemis I is alweer gekozen. Zaterdag 3 september, rond kwart over acht ’s avonds Nederlandse tijd, moet de lancering plaatsvinden. Aan het weer ligt het hopelijk die dag niet. Zo zijn de weersvoorspellingen gunstig. Hoewel er enkele buien zijn voorspeld, denken meteorologen niet dat deze tijdens het lanceervenster roet in het eten zullen gooien.

Of de langverwachte lancering van Artemis I zaterdagavond door zal gaan? NASA geeft in ieder geval geen garanties. Morgen zullen de missieteams weer bij elkaar komen om nieuwe gegevens te beoordelen en te bepalen of alle systemen er klaar voor zijn. Mochten ze op problemen stuiten of mochten de weergoden toch niet aan NASA’s zijde staan, dan zou er eventueel nog op maandag 5 september gelanceerd kunnen worden. We gaan het zien.

Meer weten…
…over de Artemis I-missie? Lees dan ook dit eerder verschenen artikel op Scientias.nl waarin de gehele missie uit de doeken wordt gedaan!